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De puentes, botes e invasiones de hormigas

Siempre me interesaron las hormigas, incluso mucho antes de ir a la universidad y estudiar en profundidad su evolución, comportamiento y su dinámica me sentí atraído por esos diminutos y frágiles seres que, a pesar de ser insignificantes en su forma singular, en su conjunto se vuelven una impenetrable fuerza capaz de arrasar a su paso con jardines y plantaciones sin existir solución ni orgánica ni industrial que pueda frenarlas por completo. Sin embargo, no fue hasta cuando tuve unos 10 o quizás 14 años, o tal vez 15, en que leí un cuento de Carl Stephenson titulado Leiningen contra las hormigas que comencé a sentir fascinación por estas. En dicha obra, nuestro atareado protagonista cree estar a salvo de las voraces hormigas que repentinamente invaden su modesta plantación de a millones tras mucho esfuerzo y lucha por salvar su vida. No obstante, con terror y resignada sorpresa ve como estas comienzan a sacrificarse en masa para construir puentes de cuerpos y así lograr sortear esa frontera de agua que significaba la diferencia entre la vida y la muerte para si mismo.

Es por esto que siempre que veo un puente de hormigas me acuerdo del pobre Leiningen. Este video a continuación no es la excepción. En el mismo vemos un grupo de hormigas en el Amazonas sacrificarse a si mismas para construir un puente de cuerpos y así salvar a su preciada y perezosa reina así como varias larvas de las aguas amazónicas.

Puente de hormigas

Por cierto, si hablamos de hormigas no podemos dejar de mencionar otra de las rarezas y quizás una de singularidades más raras de estas: los vórtices. Algo que ocurre con, por lo general, las hormigas soldado, es decir las encargadas de proteger tanto las rutas de alimento como el hormiguero, y las cuales son generalmente mucho más grandes y agresivas que las obreras. Estas confunden un camino de feromonas y básicamente comienzan a seguirse unas a otras en un interminable círculo hasta morir.

Si bien durante mucho tiempo se creyó, y todavía se cree, que este es un fenómeno “accidental” por parte de las hormigas, una de las sugerencias alternativas más interesantes que he leído estipula que posiblemente sea un mecanismo de supervivencia de los hormigueros para combatir la superpoblación en territorios que no pueden sustentar los números actuales y en los cuales el método tradicional, es decir el que una nueva reina se vaya llevándose consigo parte del hormiguero, sólo serviría para condenar a ambos hormigueros a una muerte segura.

Todo esto me recuerda que debo volver a ver esa gran obra llamada Phase IV

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Una reunión con muchos invitados -bueno, técnicamente no trata sobre hormigas, pero la image area habla por si sola-

Cordyceps, un hongo digno de otro mundo

Si bien el cordyceps, un hongo endoparasitario, no es el único ‘organismo vampiro’ de la naturaleza, que para sobrevivir, debe infectar y causar la muerte de su anfitrión, ya hablamos del Leucochloridium paradoxum, que obliga a ciertos caracoles a suicidarse tempranamente, el cordyceps es sin duda alguna el más interesante y visualmente espectacular. Ya que, una vez que su micelio -parte vegetativa de un hongo- invade y reemplaza los tejidos de su víctima, un largo filamento -estroma- comienza a crecer desde el cuerpo de esta. Al cabo de unas semanas, el estroma comenzará a largar esporas, y cualquier insecto compatible con dichas esporas será infectado. Al haber más de 400 especies de cordyceps, varios insectos muy distintos entre si pueden llegar a ser atacados por algunas de dichas variantes. En el video se muestra la especie Cordyceps unilateralis.

Este hongo puede causar realmente la desaparición de una colonia entera de hormigas, por lo que es normal que al presentar síntomas, la hormiga infectada sea rápidamente expulsada del nido por otra que la traslada a una distancia segura.

30 mil abejas versus 30 avispas japonesas

Las abejas japonesas son famosas mundialmente por su mecanismo de defensa contra las avispas gigantes del japón (V. mandarinia). Al detectar una avispa en tarea de reconocimiento, es decir, una avispa solitaria que explora la región buscando panales y que, al encontrarlos, los marca con una señal de feromonas para así dejar señalizada la ubicación del panal, las abejas deben tomar una acción drástica, y eliminar a la avispa lo más rápido posible. Luchar contra la misma no es una opción, ya que esto le daría la posibilidad de marcar rápidamente el panal, solo les queda un asombroso mecanismo evolutivo: saltar simultáneamente sobre la avispa, encerrarla en una “bola viviente” de abejas, y comenzar a vibrar. Al vibrar, aumentan la temperatura, hasta asesinar a la avispa sofocándola.

Si fallan, el resultado es desastroso. El siguiente video muestra a un grupo de 30 avispas japonesas atacando una colmena de abejas europeas. Este video es una clara señal del peligro que representa introducir depredadores foráneos en una región. Ya que todas las variables de balanceo entre presa y depredador halladas en la región de origen -en este caso la defensa utilizada para asesinar a la avispa antes que esta marque el panal- quedan prácticamente anuladas.

Comida en las alturas

Una laboriosa manera de obtener miel
El siguiente es un fragmento del film Herbe chah, el cual muestra la antigua costumbre de recolectar miel en las alturas hallada en Nepal. La misma, es practicada de manera bianual por varias de las tribus del distrito de Lamjung que, reunidas tras la aparición de la flor del rhododendron, período del año en que las abejas poseen la mayor cantidad de miel en sus panales, escalan las paredes de acantilados de más de 200 metros de altura con el fin de recolectar la tan preciada miel.

Si bien hasta hace unos años la recolección de miel se había intensificado, llevando a una notable y problemática disminución en la la población de la A. laboriosa, el tipo de abeja de la región, una fuerte inversión del gobierno austríaco al ICIMOD, un centro que se encarga de medir el desarrollo y el impacto ecológico en Katmandú, ha logrado realizar una exitosa campaña de concientización en la mayoría de las tribus. Disminuyendo el impacto ecológico de la cosecha de miel y estabilizando el número de A. laboriosas, primordiales y fundamentales a la seguridad medioambiental de Nepal.

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El oro blanco
Otra interesante costumbre que requiere subir a las alturas de paredes cavernosas prácticamente verticales, es la recolección de nidos de vencejos en el sudeste asiático. Especialmente popular en Malasia, Tailandia y Vietnam. De gusto singular y altamente nutritiva, la sopa de nido de pájaro es un manjar extremadamente costoso, llegando a los dos mil dólares por kilo. Razón por la cual cada año cientos de pobladores, muchos provenientes de pueblos de escaladores ancestrales, suben hacia las peligrosas alturas de las cavernas donde se hallan los suculentos nidos para así comenzar una masiva recolección de los mismos. Curiosamente, los nidos son producidos por una glándula especial en el pájaro que segrega una sustancia pegajosa y blancuzca.

La buena noticia es que al igual que con la recolección de panales de miel en Nepal, los últimos años fueron testigos de una concientización ecológica muy grande, especialmente gracias a campañas internacionales. Entre los proyectos más prometedores se encuentra en el poblado de Pattani, Tailandia, un edificio especialmente diseñado para que los vencejos, completamente en libertad, aniden a gusto dentro del edificio, el cual reúne las condiciones óptimas de anidado. Una vez que estos abandonan sus nidos, los mismos son recolectados.

La oruga capaz de devorar 86000 veces su propio peso

1166-1.jpgLa oruga de la polilla Antheraea polyphemus sería una Lepidoptera más de las tantas miles que habitan el norte de América, si no fuese por ostenta el récord de ser el ser vivo más glotón del planeta, siendo capaz durante su estado larval de devorar, en 56 días de alimentación constante, 86 mil veces su propio peso.

Y no es para menos, ya que deberá, en un lapso de 50 días, prepararse para su metamorfosis y convertirse en una enorme polilla de 15 centímetros de envergadura. Si bien parece una cantidad exagerada e imposible, debemos que recordar que las orugas son, literalmente, “máquinas de comer”. Su rutinaria vida transcurre comiendo, procesando el alimento a través de su alargado cuerpo y creciendo en tamaño con una vorágine desenfrenada -un ejemplo de esto es la oruga del tabaco, la cual crece unas 10 mil veces su tamaño original en solo 20 días-.

– Para ver un documento fotográfico de su desarrollo click aquí.
– Más sobre las orugas

El video a continuación pertenece a la oruga de la polilla Smerinthus ocellata, e ilustra la manera en la que estos seres pueden alimentarse constantemente.


 

Y en los mamíferos
1166-2.jpgY los mamíferos quedamos humillados en esta competencia de glotonería. Nuestras mejores “atletas” son las musarañas, “solo” llegando a comer poco menos del 90% de su peso corporal por día -en comparación, en el mismo tiempo en el que la oruga come miles de veces su peso, la musaraña no supera las 50 veces el suyo. Aunque la oruga tiene la ventaja de que la medición se hace a partir de su nacimiento-. Entre otros de sus récords están el de ser el mamífero más pequeño, crecen entre 4 y 5 centímetros, y son el vertebrado con el pene más chico, no superando los 5 mm. Es también uno de los pocos roedores cuyos dientes no vuelven a crecer ante el desgaste. Todo esto, por supuesto, variando levente entre las 264 especies de musarañas.

Las peores invasiones de insectos y otros seres

El asombroso ciclo de 17 años y su gigantesca culminación
Cigarras trepando a un árbol para aparearseLas cigarras están entre los insectos más longevos de la Tierra. Durante 17 años permanecen subterráneamente como juveniles, sin embargo, en un día dado de primavera, una señal hace que todas salgan en simultáneo a la superficie con el objetivo concretar un asombroso ciclo natural de reproducción, recambio y muerte. Ya que asombrosamente, las cigarras solo permanecerán como adultas una breve cantidad de semanas antes de morir. Durante el 2004 el documentalista Samuel Orr se encontraba esperando el retorno de las cigarras, sin saber que sería testigo de una de las mayores invasiones registradas.

Lo asombroso de la invasión es que debido a que el propósito de la misma es reproducirse, miles de millones de cigarras macho comenzarán a cantar simultáneamente. De esta manera produciendo uno de los eventos más llamativos y extraños de la Tierra.

En estos videos capturados por distintas personas en Chicago podrán ver la enorme extensión de la invasión.

Una cosecha prodigiosa y la mayor invasión de ratones de la historia
Si bien es normal que las granjas en el sur de Australia se vea invadido por ratones al finalizar la época de apareamiento, la invasión del 1993 fue la peor de la historia. Una serie de lluvias de primavera llevaron a que los trabajadores agropecuarios lograrán una de las mayores cosechas registradas. Algo que parecería a principio una excelente noticia, no lo fue tanto cuando se enteraron que no solo ellos eran los beneficiarios de la abundancia. la destrucción sería total, ya que los ratones, en su invasión de varias semanas, no solo devorarían la cosecha, sino que también animales e incluso partes de las casas.

Por que no estacionar cerca de una colonia de Lymantria dispar
Durante su estado larval vermiforme -similar en forma a un gusano-, la Lymantria dispar -pariente de la mariposa común- crea una red “sedosa” de defensa al rededor de sus colonias. Si bien esta red generalmente se limita a pocas ramas de un árbol, la situación puede salirse de control en épocas de bonanza llevando a que los “gusanos” comiencen a colonizar las áreas circundantes envolviendo todo con una pegajosa red. Durante la época cálida, en Suecia pueden volverse todo un problema:


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La migración de las monarca
983_marip_monarca.gifLa migración anual de las mariposas monarca son ya todo un clásico en Norteamérica, con gran cantidad de turistas al año yendo exclusivamente a ver el evento. Su ciclo de migración al sur comienza en Agosto y dura hasta la primer helada, mientras que su ciclo de migración al norte empieza con la primavera. Sin embargo, la más espectacular de las migraciones de monarcas ocurre al rededor de Octubre, cuando las colonias encontradas en las Rocallosas migran hacia el estado mexicano de Michoacán. El paisaje es realmente surrealista, y los árboles se llenan, literalmente, de racimos de mariposas.

El gigantesco hormiguero capturado en cemento

Una de las construcciones más asombrosas de la naturaleza son los nidos hormigueros. No obstante, de todos los tipos de nidos, los de las hormigas corta pasto son los más asombrosos de todos. El siguiente video muestra un gigantesco molde real hecho a partir de uno:

Cuando un pecuario se encontró con el problema de un gigantesco nido hormiguero que debía extraer, en vez de destruirlo permitiió que un grupo de entomólogos lo estudiasen. Los mismos tras realizar una serie de estudios sobre su superficie e identificar las chimeneas de ventilación marcando con rojo las que ingresaban oxígeno y con amarillo las que expulsaban CO2, emplearon 10 toneladas de cemento liviano de secado lento para así realizar un molde exacto del hormiguero. Semanas más tarde comenzaron una cuidadosa excavación del terreno. El resultado fue asombroso, cientos de corredores, ductos de ventilación que utilizaban el desperdicio para generar una presión negativa que expulsara el CO2 del nido, depósitos de larvas, y cámaras de “cosecha” de hongos -efectivamente, las hormigas son uno de los pocos seres vivos, junto con los humanos, que cosechan parte de su alimento-. El resultado, una verdadera ciudad “extraterrestre”

Una “ciudad” de 50 metros cuadros que se extiende a 8 metros bajo tierra y en la cual se distribuyen cientos de cámaras y ductos. Lo más asombroso es que este nido queda eclipsado comparado con otros nidos en lugares remotos, algunos de los cuales se extienden por kilómetros.

Las mejores arquitectas de la Florida

Las colonias de la hormiga Pogonomyrmex badius generalmente halladas en la Florida, conforman una de las más interesantes piezas de arquitectura natural que han sido descubiertas por los científicos. Al estudiar la forma y distribución de las mismas e pudo descubrir que la construcción de estas complejas estructuras no es aleatoria ni mucho menos fija, sino que la misma hace referencia a la situación actual de la colonia adaptándose a distintos tipos de terrenos, materiales e incluso preparadas para soportar eventos sísmicos.

Muchos de los mismos han sido capturados en estaño utilizando una técnica similar al proceso anteriormente mencionado. Las estructuras de estos son tan intrincadas que suelen ser expuestos como obras de arte en distintos museos.

El experimento que destruyó el ecosistema de Borneo

A finales de los 50s en Borneo la alteración del balance natural llegó a niveles desquiciados:

Ante la peligrosa invasión de mosquitos portadores de la malaria el gobierno de Borneo decidió resolver dicho problema rociando las áreas afectadas con DDT. Esto demostró ser muy útil, sin embargo las cucarachas comenzaron a devorar los mosquitos muertos aumentando ampliamente su número. Esto llevó a que la región se infeste de lagartijas, las cuales venían en masa a devorar la gran cantidad de cucarachas. Sorpresivamente, y al contrario de lo que el gobierno esperaba, las lagartijas no murieron a causa del veneno residual, sino que su sistema nervioso se vio afectado, atontándolas y volviéndolas realmente molestas para la población. Subiendo en la cadena alimenticia la ciudad se infestó de gatos, los cuales veían en las atontadas lagartijas una presa fácil. No obstante, los gatos comenzaron a morir ya que al devorar las lagartijas consumían el DDT residual en su organismo, el cual venía pasándose de presa en presa. La falta de gatos llevó a que tenga lugar la invasión de ratas más masiva registrada en la historia, dado que las ratas eran inmunes al DDT tras años de soportar infinidad de venenos utilizados en su contra. La WHO -Organización Mundial de la Salud- debió prohibir el uso del DDT mientras que el gobierno de Borneo debió, durante años, importar aviones cargados con gatos para combatir la invasión gigantesca de ratas.

¿Qué fue lo peor? si bien se erradicó la malaria las ratas y distintos insectos que afloraron trajeron con sigo la peste bubónica y la fiebre tifoidea. No solo eso, continuando con mi investigación descubrí que el DDT además de los mosquitos terminó con las avispas, esto llevó a que las termitas y varios otros parásitos crecieran descontroladamente. De hecho, varias casas se derrumbaron a causa de un tipo de larva que anidaba en sus parantes pudriendolos en el proceso.

Cuando las ratas murieron y los gatos se sobrepoblaron, lo crean o no, la solución fue importar perros de Malasia!.

Attacus Atlas, las mariposas más grande del mundo

Considerada como la mariposa más grande del mundo la Attacus Atlas es ciertamente un ser impresionante. Originaria de las selvas de Malasia llega a medir unos 30 centímetros de ancho por unos 25 de largo. Curiosamente todo su alimento es ingerido durante su etapa larval, de adulta su “boca” se sella por lo que la Atlas no se alimentará nunca durante su vida como una mariposa. Su vuelo es particularmente llamativo, ya que su peso es una gran dificultad a la hora de mantenerse en el aire con tan pesadas alas, por lo que generalmente planea junto a las corrientes de viento. Otra particularidad son los patrones semejantes a los de las serpientes de la zona. Varios naturistas han logrado observar que su función como adultas es simplemente asustar a los depredadores y mantenerlos alejados de las zonas ricas en larvas.

Las pelusas
Y por cierto, ya que hablamos de “bichos raros” en Bolivia existe una especie de cien-pies peludo llamado “pelusa” a causa de la gran cantidad de filamentos marrones, similares a los de una araña carnívora que cubren su cuerpo, éste insecto se destaca como una gran rareza.

Los mosquitos anofeles, los mayores asesinos de la Tierra

El genus de mosquitos Anopheles -castellanizado: genus Anofeles- ha causado a lo largo de la historia una mayor cantidad de muertes que todas las guerras y desastres naturales combinados. Éste inocente pero letal mosquito se divide en 400 especies de las cuales unas 40 son responsable de trasmitir cuatro variedades distintas de parásitos causantes de malaria humana y otras varias decenas de infecciones. Si bien hoy en día han sido controlados en los países desarrollados, éste sobreviviente evolutivo está adaptado para sobrevivir en gran variedad de climas, algunos incluso pueden hacerlo en el frío europeo como muestra.

Mientras que los machos se alimentan del néctar de las plantas, las hembras necesitan una fuente más rica para el desarrollo de los huevos, esto es igual en todas las familias de Culicidae -mosquitos-, por lo cual siempre que nos pique alguno no será un alguno sino una alguna. Si bien es imposible obtener un número exacto éstos mosquitos han causado un número de muertes que multiplica varias veces al de todas las guerras y desastres naturales de la historia juntos.

Las estadísticas del Programa para el Contol de la Malaria (1996) de la Organización Mundial de la Salud calculan:

* Cada año de 300 a 500 millones de personas contraen el parasito de la malaria y de 1.5 a 2.7 pierden su vida.
* La malaria mata a 2800 niños al día.
* El 95% de las infecciones son causadas a causa de la picadura de un Anopheles
* El Anopheles tiene uno de los ritmos de adaptación más aterradores de la naturaleza. En 1960 solo un 10% de la población mundial estaba en riesgo. Hoy en día a causa de la adaptación a nuevos territorios del mosquito cerca de un 40% del planeta está en riesgo.
* En Brasil la malaria mata a más gente que el SIDA y el cólera juntos.

Nota curiosa: Los romanos creían que la malaria provenía de los aíres rancios de los pantanos, de aquí su nombre, mal-aria -aíre malo-. Tardaron varios siglos hasta darse cuenta que en realidad eran los mosquitos que abundaban en esos mismos pantanos los que la transmitían.

La picadura más dolorosa del mundo

Justin Schmidt es un entomólogo que durante sus estudios y trabajo fue picado por infinidad de insectos, motivo suficiente como para llevarlo a crear una escala de dolor, actualmente conocida como el: Justin O. Schmidt Pain Index. Esta escala conforma un índice de picaduras ordenados en una escala de 1 a 4 según la magnitud de dolor que provocan al ser recibidas. Como patrón se utiliza el dolor producido por la avispa común como referencia, otorgándole a su aguijonazo un punto.

En su índice vemos especies tales como Hormiga de fuego (factor de dolor 1.2) o la temible abeja africana (factor de dolor 2). Sin embargo, de todas las picaduras la peor es la hormiga Paraponera clavata con un factor de dolor de 4.0+ y la cual es hallada en las selvas nicaragüenses. Su picadura se describe como un: “Un dolor puro, intenso, dolor brillante. Similar a caminar sobre brasas ardientes con una aguja de 7 centímetros clavada en tu talón”.

La hormiga paraponera es apodada como “hormiga bala” por los habitantes de la selva debido a que su picadura duele como un balazo y el dolor tarda más de 24 horas en disipar. Su agente es un peptido neurotóxico que produce un ardor paralizante; tan poderosa es su toxina que una persona promedio muere de un choque anafiláctico si es picada una segunda vez. Su picadura es además comúnmente utilizada por las tribus indígenas del Amazonas en los rituales de iniciación. Festejos en los que se prueba el coraje y valor de un adolescente a punto de convertirse en hombre, haciéndolo ser atacado por estas hormigas y observar como reacciona ante el dolor.

La escala de Christopher Starr
Curiosamente existe una escala similar, pero para abejas y avispas exclusivamente, diseñada por el aclamado entomólogo Christopher Starr.

Los hormigueros más grandes del mundo

El Gran nido de Hokkaido

Durante la década del setenta, uno de los más respetados entomólogos del mundo, el profesor Seigo Higashi, se encontraba investigando las colonias de hormigas en las costas de la isla japonesa de Hokkaido. Su investigación parecía ser rutinaria y metódica, hasta que, junto a su equipo, realizaron un descubrimiento que los dejaría perplejos e incrédulos. Una súper colonia, que se extendía a lo largo de aproximadamente 18 kilómetros, de más de 45 mil nidos unidos por complejos e intrincados puentes y juntas, la cual conformaba el hogar de más de 307 millones de hormigas. De éstas, 306 millones eran trabajadores y 1.1 millones eran reinas. El asombro llegaría no solo por el astronómico número de habitantes sino por la complejidad y densidad de la estructura, que logró dejar pasmados a los ingenieros de las mejores universidades de Japón. No solo en complejidad matemática se destacaba esta súper colonia sino que además hacía gala de un avanzado sistema social donde las reinas se distribuían el poder en cúmulos de influencia.

Por desgracia el tsunami sufrido en 1993 borró gran parte de los nidos, ahogando cientos de millones de hormigas a su pasó. Pueden visitar el sitio web de una Universidad Japonesa que se dedica a estudiar las diferentes especies de hormigas de la Isla de Hokkaido. (Está en Inglés pero hay gran cantidad de imágenes)

En los Estados Unidos un grupo de científicos llenó con cemento líquido un nido de hormigas gigantesco para lue

Las montañas de Jura
El caso de Japón no fue algo aislado. Otra súper ciudad de hormigas que deja a New York opacada en la categoría de pueblucho se encuentra en Suiza, dentro de las hermosas montañas de Jura. En Jura, a diferencia de Hokkaido, los nidos no están unidos. Forman “feudos” monumentales controlados por un puñado de reinas aliadas. La particularidad de estas colonias son los densos nidos que forman para protegerse de los crudos inviernos Suizos.