Representación del Fuego de San Telmo en los mástiles de un barco a vela.

El Fuego de san Telmo, un fenómeno natural asombroso

El Fuego de San Telmo es un fenómeno lumínico que ocurre en barcos, generalmente a vela, descripto por personalidades como Charles Darwin y Julio César.

Este particular fenómeno natural denominado por los exploradores de siglos pasados como el Fuego de San Telmo, ha sido ilustrado cientos de veces en pinturas de época o fotografías, incluso tal vez en un viaje por el mar o posiblemente en una película. Sea como sea que lo hayan visto este fenómeno cautivó las mentes de los marineros y pasajeros ocasionales durante milenios.

Representación del Fuego de San Telmo en los mástiles de un barco a vela.
Representación del Fuego de San Telmo en los mástiles de un barco a vela.

Esta particular luminiscencia ocurre frecuentemente en navíos antiguos y, en menor proporción, en barcos actuales, tras haber cursado bajo una tormenta eléctrica. Siendo el brillo de los mástiles y el aura brillante que comúnmente rodea al barco y que logra hacerlo visible a kilómetros de distancia lo que ha asombrado a los hombres de mar desde tiempos inmemoriales.

Como es lógico, la falta de comprensión del fenómeno hizo que a través de las época se le atribuyeran distintas causas: muchos romanos, quienes nombraban al fenómeno como Corpusants -cuerpos santos-, creían que éste era un hechizo protector de Poseidónque según los griegos y los romanos dominaba los mares– para protegerlos de la ira de Júpiter -el dios del trueno, rey y señor del monte olimpo y padre de los dioses olímpicos-.

No obstante el nombre actual proviene del Cristianismo, nombrándose en honor a San Telmo, patrono de los marineros, ya que comentaban que éste era en realidad una protección contra la tormenta ofrecida por el santo.

Sería gracias a Benjamín Franklin y su investigación sobre el tema que el suceso comienza a ser visto como un fenómeno eléctrico. Hoy en día sabemos que este plasma electroluminiscente es causado durante las tormentas eléctricas al ionizarse el aire dentro del campo eléctrico que estas generan.

Representación por ordenador de un barco visto desde una isla presentando los efectos lumínicos del Fuego de San Telmo.
Representación por ordenador de un barco visto desde una isla presentando los efectos lumínicos del Fuego de San Telmo.

Curiosidades

Incontables personajes históricos presenciaron el fenómeno. Julio César fue uno de los más maravillados incluyendo un preciso relato en su obra literaria; Charles Darwin, mientras viajaba por el Río de la Plata en su histórico viaje abordo del HMS Beagle, quedó tan asombrado por el «fuego que no ardía» que llegó a escribirle una detallada y extensa carta a su amigo Henslow relatándole lo sucedido.

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