Los primeros ordenadores

Los ordenadores existen en la humanidad desde una época mucho más antigua de la que el común denominador de la gente cree. En efecto, se estima que el primer ordenador, este de tipo analógico mecánico, fue construido hace miles de años por los griegos para predecir las fechas de los distintos juegos deportivos tan populares en la Antigua Grecia. Este fue el mecanismo de Anticitera. El camino desde este dispositivo mecánico al primer superordenador fue muy largo.

No obstante, el mecanismo de Anticitera y los ordenadores mecánicos que fueron diseñados después no eran programables. El primer ordenador programable fue la Máquina Analítica que intentó construir Charles Babage en el siglo XIX y para la cual Ada Byron, mejor conocida como Ada Lovelace, creo el primer programa informático.

Si hablamos de ordenadores electrónicos, y más precisamente del primer superordenador en la historia, debemos ir al siglo XX. A continuación repasaremos la historia de los ordenadores electrónicos y compararemos el primer superordenador en la Historia con los ordenadores actuales.

El primer superordenadorm el IBM 701

El primer ordenador electrónico fue el Z1, diseñado y construido por uno de los padres de la informática moderna, Konrad Zuse entre 1936 y 1937. No obstante, este era un ordenador experimental, utilizado para investigar teorías del cómputo de datos y el diseño de hardware. El primer ordenador de uso general propiamente dicho fue el ENIAC, mientras que el primer ordenador que puede ser considerado como un superordenador fue el IBM 701.

Una noche como hoy pero de 1953 IBM anunció la creación de un superordenador, simplemente llamado «el 701». Este ordenador, que ocupaba el tamaño de una vivienda, y era anunciado como un boom tecnológico, en sus especificaciones técnicas nos informaban las prestaciones del mismo: sumas 16.000 por segundo o 2.000 multiplicaciones y divisiones por segundo. Combinadas podía realizar un total de 14 kiloflops, unas 14.000 operaciones por segundo.

La imagen en la esquina superior derecha nos permite apreciar las hileras de reles que hacían los cómputos de este superordenador posible.

Fotografía del primer superordenador, el IBM 701
Fotografía del primer superordenador, el IBM 701 vemos el panel de control en el cual se sentaba el operador.

Comparado a un superordenador del 2005

En el año 2005 IBM sacó al mercado el superordenador Blue gene/L. Este superordenador también ocupa el tamaño de varias habitaciones, y curiosamente también sus colores son azul gris y negro. Posteriormente fue reforzado con otro superordenador, o su segunda mitad el IBM Purple Gene. Juntos estos superordenadores fueron utilizados para simular explosiones atómicas para la US National Nuclear Security Administration (NNSA).

Es decir, lo que antes se hacía detonando grandes cantidades de TNT como la operación Sailor Hat, en la cual se simuló una bomba nuclear con 500 toneladas de TNT, ó directamente detonando dispositivos nucleares, como la bomba nuclear más poderosa alguna vez detonada, la temible Tsar bomba, detonada por la Unión Soviética, hoy en día las potencias atómicas utilizan superordenadores para simular las explosiones y así desarrollar nuevas bombas o estudiar sus reservas de las mismas y su decaimiento.

IBM BlueGene/L, el superordenador más poderoso en el año 2005.
IBM BlueGene/L, el superordenador más poderoso en el año 2005.

Vemos como ya para esta época los superordenadores estaban hechos a partir de cientos de unidades (o servidores) independientes pero combinados entre sí y trabajando en conjunto de manera distribuida.

La diferencia entre el IBM 701 con el Blue Gene/L y Purple Gene es simplemente increíble. Estos últimos tenían un poder de proceso combinado de petaflop de proceso, es decir unas 1,000,000,000,000,000 operaciones matemáticas por segundo. O, lo que es lo mismo, unas 35.000 veces más poderoso que el primer superordenador, el IBM 701 con sus humildes 14 kiloflops de poder de proceso.

Comparado a un superordenador del 2020

Si bien China dominó la primera posición durante varios años desde el 2010 hasta el 2020, en este último años los Estados Unidos volvieron a tomar el primer lugar con otro superordenador también construido por IBM. Este superordenador, llamado Summit, fue construido para el Departamento de Energía de los Estados Unidos, más específicamente el Laboratorio Nacional Oak Ridge. Su poder, unos impresionantes 148,6 petaflops.

La misma está construida con un sistema IBM Power System AC922 y procesadores IBM POWER9 22C 3.07 GHz junto a cientos de unidades de la línea NVIDIA Volta GV100.

Unas 74,3 veces más poderoso que el superordenador del 2005 y unas 2.600.500 veces más poderoso que el primer superordenador, el IBM 701.

En la imagen vemos como el mismo está hecho a partir de cientos de servidores independientes combinados entre sí.

IBM Summit, el superordenador más poderoso del año 2020.
IBM Summit, el superordenador más poderoso del año 2020.

Tianhe-3

El reinado de la IBM Summit será muy corto, ya que China actualmente está construyendo un superordenador aún más poderoso el Tianhe-3 un superordenador de escala exaflop, es decir, será casi unas 10 veces más poderoso que Summit.

El ordenador más antiguo en funcionamiento

El ordenador más antiguo aun en funcionamiento es un WITCH / Harwell Dekatron, restaurado por ingenieros del National Museum of Computing en el Reino Unido. Construido entre 1949 y 1950 y puesto en funcionamiento en 1951, esta es una computadora digital a base de relés. Puedes ver un video de este particularmente longevo ordenador en el siguiente artículo: Reiniciando el computador digital más viejo del mundo.