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De puentes, botes e invasiones de hormigas

Siempre me interesaron las hormigas, incluso mucho antes de ir a la universidad y estudiar en profundidad su evolución, comportamiento y su dinámica me sentí atraído por esos diminutos y frágiles seres que, a pesar de ser insignificantes en su forma singular, en su conjunto se vuelven una impenetrable fuerza capaz de arrasar a su paso con jardines y plantaciones sin existir solución ni orgánica ni industrial que pueda frenarlas por completo. Sin embargo, no fue hasta cuando tuve unos 10 o quizás 14 años, o tal vez 15, en que leí un cuento de Carl Stephenson titulado Leiningen contra las hormigas que comencé a sentir fascinación por estas. En dicha obra, nuestro atareado protagonista cree estar a salvo de las voraces hormigas que repentinamente invaden su modesta plantación de a millones tras mucho esfuerzo y lucha por salvar su vida. No obstante, con terror y resignada sorpresa ve como estas comienzan a sacrificarse en masa para construir puentes de cuerpos y así lograr sortear esa frontera de agua que significaba la diferencia entre la vida y la muerte para si mismo.

Es por esto que siempre que veo un puente de hormigas me acuerdo del pobre Leiningen. Este video a continuación no es la excepción. En el mismo vemos un grupo de hormigas en el Amazonas sacrificarse a si mismas para construir un puente de cuerpos y así salvar a su preciada y perezosa reina así como varias larvas de las aguas amazónicas.

Puente de hormigas

Por cierto, si hablamos de hormigas no podemos dejar de mencionar otra de las rarezas y quizás una de singularidades más raras de estas: los vórtices. Algo que ocurre con, por lo general, las hormigas soldado, es decir las encargadas de proteger tanto las rutas de alimento como el hormiguero, y las cuales son generalmente mucho más grandes y agresivas que las obreras. Estas confunden un camino de feromonas y básicamente comienzan a seguirse unas a otras en un interminable círculo hasta morir.

Si bien durante mucho tiempo se creyó, y todavía se cree, que este es un fenómeno “accidental” por parte de las hormigas, una de las sugerencias alternativas más interesantes que he leído estipula que posiblemente sea un mecanismo de supervivencia de los hormigueros para combatir la superpoblación en territorios que no pueden sustentar los números actuales y en los cuales el método tradicional, es decir el que una nueva reina se vaya llevándose consigo parte del hormiguero, sólo serviría para condenar a ambos hormigueros a una muerte segura.

Todo esto me recuerda que debo volver a ver esa gran obra llamada Phase IV

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Jerbos egipcios, un animal más que raro

Los jerbos pigmeos de Egipto son ciertamente una de las maravillas más espectaculares de la naturaleza. Su apariencia, increíble: una especie de híbrido entre un ratón, un canguro y una liebre, dignos del sueño más alocado de un animador de Pixar. Del género Dipus, estos pequeños roedores desérticos pueden encontrarse en el norte de Africa y zonas adyacentes, llegando incluso hasta Irán. Ciertamente, su alocada apariencia es el producto de miles de años de evolución en un territorio desértico e inhóspito. Sus largas patas le permiten transportarse por medio de saltos, limitando el contacto con la ardiente superficie, mientras que sus grandes orejas le brindan un maravilloso medio para radiar el calor corporal. Por supuesto que dichas características varían dependiendo de la sub-especie, por ejemplo, encontramos algunos con orejas largas como su mismo cuerpo y otros con orejas más pequeñas pero de pelaje más fino. [Vía]

Jerbo

30 mil abejas versus 30 avispas japonesas

Las abejas japonesas son famosas mundialmente por su mecanismo de defensa contra las avispas gigantes del japón (V. mandarinia). Al detectar una avispa en tarea de reconocimiento, es decir, una avispa solitaria que explora la región buscando panales y que, al encontrarlos, los marca con una señal de feromonas para así dejar señalizada la ubicación del panal, las abejas deben tomar una acción drástica, y eliminar a la avispa lo más rápido posible. Luchar contra la misma no es una opción, ya que esto le daría la posibilidad de marcar rápidamente el panal, solo les queda un asombroso mecanismo evolutivo: saltar simultáneamente sobre la avispa, encerrarla en una “bola viviente” de abejas, y comenzar a vibrar. Al vibrar, aumentan la temperatura, hasta asesinar a la avispa sofocándola.

Si fallan, el resultado es desastroso. El siguiente video muestra a un grupo de 30 avispas japonesas atacando una colmena de abejas europeas. Este video es una clara señal del peligro que representa introducir depredadores foráneos en una región. Ya que todas las variables de balanceo entre presa y depredador halladas en la región de origen -en este caso la defensa utilizada para asesinar a la avispa antes que esta marque el panal- quedan prácticamente anuladas.

Seres transparentes de las profundidades

Generalmente las nuevas especies descubiertas en lugares remotos no suelen ser muy sorprendentes. Tratándose ‘solo’ se seres similares a especies ya conocidas y cuyas pequeñas variaciones, por regla general, solo pueden ser notadas por especialistas en el tema.

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No obstante, el ser de las profundidades Macropinna microstoma, descubierto hace 70 años, causaría considerable revuelo entre biólogos marinos y naturalistas del mundo entero. Esto, no para menos, debido a su singular cabeza transparente. Durante décadas el por qué de dicha particular característica sería un misterio solo resuelto hasta hace unos pocos días, cuando investigadores del Monterey Bay Aquarium utilizaran un juego de cámaras especiales para estudiar los movimientos oculares de dichos peces. Hallando así que la razón por la cual estos seres poseen una cabeza transparente es debida a que sus ojos son capaces de rotar dentro de sus cráneos, poseyendo de esta manera un mejor campo de visión al poder “ver desde su cabeza,” y a la vez pudiendo “esconder” sus ojos dentro de su cabeza, algo instrumental a la hora de capturar medusas con el fin de alimentarse. Realmente, otra de las tantas maravillas del planeta. Por supuesto, que si hablamos de seres transparentes, nada ni nadie le gana al Haplophryne mollis.
Haplophryne mollis

Realmente una belleza única de la naturaleza.

Animales bioluminiscentes de las profundidades

La bioluminiscencia es un fenómeno por lo general marino, no tan común en organismos de agua dulce, y es de carácter químico. Es decir, distintos tipos de fuentes lumínicas son generadas mediante químicos orgánicos en el cuerpo del ser en cuestión -especialmente por la reacción entre los reactivos luciferina y luciferasa, que, al ser segregados en sus órganos fotóforos, se mezclan y reacción produciendo luz-.

Medusas bioluminiscentes

Evolutivamente, fue un fenómeno gradual, valga la redundancia, en seres que comúnmente habitaban profundidades menores y que fueron descendiendo a medida que, con el paso generacional, sus organismos se adaptaban a tan extremo ambiente.

Seres bioluminiscentes

Curiosamente la gran mayoría de las fuentes de luz producidas son de tonalidad azulada, ya que es la frecuencia que mejor viaja a través del agua. No obstante, también, en un truco evolutivo, los Malacosteus y varias anémonas pueden generar luces rojizas, ya que este rango de frecuencia no es bien percibido por la mayoría de los peces abismales pudiendo así iluminar su entorno sin hacerse visibles a los predadores cercanos.

Medusas bioluminiscentes

Las comodidades que trae ser un mono de la nieve

Conocía a estos macacos desde hace varios años gracias a un excelente documental sobre los primates de Asia, ayer, gracias a un artículo del Daily Mail que apareció en mis feeds, pude recordarlos. Realmente un excelente ejemplo de adaptación al ambiente y recursos que los rodean.

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Nativos de Japón los Macaca fuscata o monos de la nieve, como suele llamárselos, serían una especie de macacos común y silvestre si no fuese por su singular manera de combatir el gélido frío nipón: desafiar todo instinto y arrojarse al agua. No cualquier agua, sino fuentes de agua termales de origen volcánico, lugar donde pasan la mayor parte de su tiempo. Esto, les permite ser la especie de primates (no humana, por supuesto) capaz de vivir en temperaturas inferiores a los 15º C.

Afortunadamente las autoridades de la reserva Jigokudani realizan un muy buen trabajo al prevenir que el turismo altere su modo de vida.

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Espectacular galería fotográfica dedicada a los monos de la nieve por Steve Bloom.

Bellezas de las profundidades

Siguiendo con nuestra serie de artículos sobre rarezas de las profundidades, y para ser justos tras uno de los últimos artículos, en el cual los candidatos no eran precisamente atractivos, hoy es el turno de las bellezas subacuáticas.

Una babosa de carnaval
La babosa de carnaval o babosa acuática china es, a mi parecer, uno de los seres más bellos del planeta Tierra. Habitantes de las costas de la isla de Dayang, al occidente de Malasia, los mismos evolucionaron en suelo extremadamente mineral y repleto de vida orgánica. Razón por la cual debieron desarrollar intensos colores no sólo para camuflarse entre semejante arcoiris de colores.

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Los tulipanes de cristal
1115-2.jpgHace pocas semanas varios medios de noticias hicieron pública la reciente exploración al lecho antártico como parte del programa CAML -Censo de Vida Marina Antártica- para el cual dos batisferas, una australiana y otra japonesa, dirigidas por un barco base de la Australian Antarctic Division lograron capturar gran cantidad de especímenes y registrar especies desconocidas hasta el momento.

De todos los seres descubiertos los que más me impactaron furon los que la National Geographic denominaría “Tulipanes de cristal”. Aunque cueste creerlo estos “cristales” son animales, pertenecientes al subfilo de los urocordados, están distantemente relacionados a al atún, estos últimos del subfilo de los vertebrados. Ya que ambos subfilos pertenecen al filo de los cordados.

Increíblemente superan el metro de alto.

El dragón azul
El Glaucus atlanticus, o Dragón azul, es una babosa hallada en las costas e Sydney. Muchas veces denominados como la “Flota azul” ya que su medio habitual de transporte consiste en dejarse flotar en el oeáno, y ser arrastrados por las corrientes. Esto lo hacen de a miles, tiñendo las aguas de un espectáculo maravilloso.

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Si bien el espectáculo es de intensa belleza, el dragón azul es capaz de inyectar, aunque muy torpes y lentos, nematocitos a través de la piel humana, por lo que son excesivamente peligrosos.

Como nota al margen. siempre me causó curiosidad que, al menos en el mundo acuático, sean los gusanos y las babosas los poseedores de los más bellos colores y formas.

El pez estrella de Malasia
1115-7.jpgEn las costas malayas habita un ser único. Un pez inflable de 30 centímetros de diámetro cuyo particular nombre no proviene de su forma, como en muchos otros tipos de peces, sino que lo hace a partir de sus brillantes patrones en forma de estrella.

El maravilloso mundo de los nudibranquios
Y por supuesto, si hacíamos un tema sobre bellezas de las profundidades, no podían faltar en el mismo los nudibranquios en todo su conjunto, de hecho la babosa carnaval pertenece a los mismos. Estos gastrópodos subacuáticos, con sus colores y formas tan variadas, son realmente dignos de admiración.

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Pueden ver una completa galería de nudibranquios siguiendo este enlace.

La prueba del espejo

1101-1.jpgEn los 70s el investigador Gordon Gallup Jr realizaría un simple experimento para observar qué especies de animales poseían la capacidad de reconocerse a si mismos. El resultado, sería esperable pero asombroso, sólo cinco de los animales más inteligentes del planeta podían hacerlo. Estos eran los chimpancés (comunes), bonobos, orangutanes, delfines y, obviamente, los humanos. Posteriormente se añadirían a la lista los elefantes asiáticos, las orcas, las urracas y las palomas -estas últimas con resultados dispares-. En la imagen de la derecha puede apreciarse un mono capuchino realizando la prueba.

El método utilizado era simple, tras dejar al animal interactuar con el espejo durante un tiempo considerable, uno de los investigadores pasaría a distraerlo. Simultáneamente, un asistente marcaría al mismo con una tinta inodora. Acto seguido, se observaba si el animal, al volver a observarse en el espejo y ver la mancha, reconocía que la misma se encontraba en su cuerpo y no en el “ser” del reflejo.

De esta manera, podía observarse el nivel de desarrollo cognitivo y, en cierta medida, hasta una capacidad de abstracción en el sujeto de prueba. Si bien el estudio ha recibido sus críticas, el mismo ha demostrado que, en efecto, los únicos capaces en pasar la prueba son animales con los cerebros relativamente desarrollados.

Las críticas generalmente no hacen referencia a la invalidez del estudio, sino a que éste es antropocéntrico, y suele no tener en cuenta la capacidad de ciertos animales de inteligencia marcada, como por ejemplo el caballo y el ciervo, que a causa de su visión estereoscópica tienen mayor dificultad para enfocar su vista en un espejo. O por ejemplo los perros, incapaces en un gran porcentaje de reconocerse visualmente, pero muy efectivos a la hora de reconocerse a si mismos en base a su olor. Este argumento también se aplica a los pulpos y otros animales de inteligencia notable pero incapaces de reconocerse visualmente.

El siguiente documental de la NG está hablado en inglés, pero si no entienden el idioma hay interesantes imágenes de primates realizando la prueba del espejo.

Enlaces relacionados
Elefantes asiáticos pasan la prueba del espejo.
Estadio del espejo
Y este chiquitín que no pudo pasar la prueba, pero al menos lo intenta.

El pez volador

Registrado por un equipo de filmación del canal japonés NHK que se encontraba viajando en un ferry cerca de la isla de Kuchino-erabu, éste pez ha roto todos los récords al planear durante 45 segundos a 30 kilómetros por hora -el récord anterior, de 42 segundos, se mantuvo durante más de 88 años, ya que pertenece a una filmación realizada en 1920-

Este atleta del mundo acuático pertenece a la familia de los Exocoetidae, peces marinos distribuidos en 50 especies y apodados como “Peces Voladores” a causa de su habilidad para saltar hacia la superficie y planear, característica evolutiva con la cual logran evadir a sus depredadores naturales.

Mobulas del Golfo de California
Y si de saltadores se trata las asombrosas mobulas del Mar de Cortéz, al menos en despliegue, se llevan todos los laureles. Este genus, aunque más pequeño en tamaño, es familiar a las manta rayas, y se caracteriza por su habilidad de saltar del agua hacia la superficie siendo capaces de alcanzar unos dos metros de altura por salto. Gracias al genial Boing Boing pude dar con un enlace a un interesante artículo repleto de fotos e información.

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Una vez al año

La flor que se da una vez al año
1067-3.jpgLa Reina de la noche -S. grandiflorus, no confundir con las homónimas- es una cactácea poco llamativa y extremadamente rara. Tan rara que se estima que más de un 90% de las S. grandiflorus en los viveros no son S. grandiflorus sino que se trata de especies similares que fueron confundidas con la misma. Si bien es una planta poco llamativa, una vez al año, la Reina de la noche decide ponerse su corona a manera de una extremadamente fragante y llamativa flor de grandes y brillantes pétalos. Al llegar la mañana, la flor producida se marchita y muere.
Pero el florecer anual no es algo extremadamente raro en la naturaleza. Quizás el ejemplo más conocido sea el de los árboles de cerezo, tan influyentes en la cultura y el arte japonesas, los cuales, una vez al año, y durante unas breves semanas, florecen en simultáneo.

La estatua “comunista”
1067-1.jpgEn la Universidad de Chicago, justo frente al Pick Hall, plaza que originalmente ocupaba el Departamento de Economía de Chicago, famoso por su posición a favor de la economía de libre-mercado, existe una estatua que ya se ha vuelto prácticamente una leyenda si misma. Dialogo es su nombre, y todos los años durante los meses de Abril y Mayo, siendo especialmente evidente todos los primeros de Mayo -día en el que se festeja el Día del Trabajador, festividad usurpada como propia por varios conjuntos comunistas- el ángulo del sol del mediodía y la figura de la estatua forman en el piso una sombra llamativamente similar a la de una hoz y un martillo.

Muchos creen que el nombre de “Dialogo” y el que ésta formé una hoz y un martillo todos los primeros de Mayo frente al lugar original de uno de los departamentos de pensamiento liberal más influyentes del mundo, representaba el deseo de Virginio Ferrari, el escultor responsable de la obra, en plena Guerra Fría de un acercamiento pacífico entre ambas ideologías. Sin embargo, en varias entrevistas realizadas a Ferrari, el mismo ha asegurado que esto es simplemente una casualidad, de la que él no fue consciente sino hasta varios años después de haber terminado la pieza.

La estrella de Pigeon Point
1067-2.jpgEl Faro de Pigeon Point en San Francisco es el lugar de un evento anual en el cual docenas de personas se reúnen para presenciar un efecto óptico asombroso. Al atardecer, cuando la Luna comienza a subir, el sistema eléctrico del faro es apagado, y, a manera de demostración, sus 24 lentes rotatorios originales comienzan a refractar la luz producida por cinco poderosas lámparas industriales de kerosén. El efecto, una gigantesca estrella rotatoria de luz en el cielo. Siguiendo éste enlace al sitio de APOD podrán encontrar vínculos e información técnica del mismo.

La teoría del caos explicada en una sola imagen

Las posibilidades de que un conjunto de varios cientos de flamencos salvajes se agrupe y forme una pareidolia que nos haga recordar a un flamenco, y mejor aun, que un fotógrafo de la National Geographic sobrevuelve la zona en ése preciso instante, son relativamente astronómicas. Sin embargo, ha ocurrido, sólo por una conflagración innumerable de causas y efectos que llevaron a que la misma tenga lugar.

Flamencos de América formando una estructura semejante a un ave

Fractales en la naturaleza
Es sabido que, por cuestiones de eficienia evolutiva, es normal en las plantas la presencia de fractales. Desde estructuras que permiten aprovechar mejor la luz solar, como es el caso de varias plantas de pantano; hasta formaciones que permiten un considerable ahorro de agua, como es el caso de la posición de las areolas en los notocactus. No obstante, hay dos vegetales a los que personalmente considero como el ejemplo perfecto de fractales naturales.

El Bróculi Romanesco
El bróculi romanescu asombra por su estructura fractalEl fractal natural por excelencia. Este vegetal familiar de la col silvestre recibe su nombre a partir de la región en la que se ha desarrollado (centro de Italia, cercanías de Roma.) Su estructura, dividida en círculos, es muy similar a un fractal logarítmico. Razón por la cual varios estudios se han dedicado para entender el patrón evolutivo del mismo. En el siguiente sitio -si bien en inglés, pero posee varias imagenes- pueden ver un análisis matemático ameno de la estructura de esta col.

Áloe espiral
Áloe espiralado, originario de SudáfricaOtra maravilla natural es el Áloe espiralado -polyphylla.- Nativo de las Montaña Dragón en Sudáfrica, su forma espiralada es reminiscente a una secuencia Fibonacci, y la misma le permite tanto capturar luz solar como retener humedad de manera más eficiente. Esta planta es especial, ya que su región se limita a una zona muy específica y reducida del mundo. A causa de esto, su evolución la ha llevado a especializarse por completo al terreno de dicha región.

* Como nota al margen, hace un largo tiempo que estoy intentando conseguir un ejemplar de esta planta para mi terrarium de cactus y suculentas. Grande es mi desgracia que me evade tan bien.

Una secuencia similar también puede ser encontrada en la suculenta Agave Victoria-regina

El número de Dunbar

Darwin_as_monkeyEn el año 1992 el antropólogo Robin Dunbar decidió responder una de las preguntas más buscadas por los expertos en primatología: ¿Cuál es el límite cognitivo de relaciones sociales estables que un ser humano puede mantener?. La respuesta, según Dunbar, sería 150. Número que no sólo parecería ser el límite de relaciones estables que una persona puede mantener. Sino que además podría indicar el límite de personas que pueden llegar a formar un grupo orgánico estable sin una estructura de autoridad piramidal. En palabras del mismo Dunbar:

…Existe un limite cognitivo al número de individuos con los cuales una persona puede mantener relaciones estables, así también éste limite es una función directa relativa al tamaño de la neocorteza, y esto en efecto limita el tamaño del mismo grupo [a formarse]

La base de la teoría
Dunbar partiría realizando un censo del tamaño promedio de grupos en 36 géneros de primates. Información que correlacionaría con el tamaño de su neocorteza. Con esta información crearía una ecuación de regresión con la cual podría predecir como ambas variables -tamaño del grupo con respecto al tamaño del cerebro- se corresponden entre si. Relacionando esta información al ser humano, deduciría que 147,8 es el número promedio de relaciones sociales estables en un ser humano. Dunbar tomaría este número como exploratorio ya que era consciente del margen de error en la ecuación. Sin embargo, prontamente descubriría que su ecuación no estaba tan errada.
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Pájaros del paraíso

La isla de Papúa es un lugar único en el mundo cuya biodiversidad animal es reconocida internacionalmente. En esta habita la familia de pájaros más extraña, colorida y llamativa del mundo, los Cendrawasih. Cendrawasih significa “Pájaro del paraíso” en el idioma local y hace referencia a distintas familias de pájaros cuya rareza los convirtió en objeto de veneración por los antiguos habitantes de la isla.

Como es normal en las aves, existe una disparidad muy grande entre el número de hembras y machos, razón por la que los machos deben competir arduamente si quieren reproducirse. Esta competencia lleva, a lo largo de los milenios, a un proceso de “selección sexual” que dota de colores y plumajes llamativos así como elaborados cantos a los machos. Las hembras, mientras tanto, permanecen de un color similar al entorno del nido, con el fin de no llamar la atención de los depredadores mientras empollan los huevos. En Papúa, este proceso fue al extremo, y como resultado los machos de la familia de los Cendrawasih presentan algunos de los plumajes, bailes y cantos más impresionantes del mundo animal. En los tiempos modernos, y antes de ser protegidos por la UNESCO, varias especies de Cendrawasih se vieron amenazadas por la belleza de sus plumas, ya que eran cazadas intensamente para ser vendidas como decoración o adornos.