Matemáticas.

El origen y significado de la letra incógnita X en las matemáticas

En las matemáticas la letra incógnita x es utilizada para señalar un valor desconocido. De manera curiosa, su origen también es enigmático y antiquísimo.

Algo que me interesa muchísimo es el origen de las palabras, así que hoy voy a comentarles sobre uno de los más interesantes de todos. Quien haya estudiado matemática, incluso en su nivel más básico, habrá notado que cuando tenemos una incógnita ésta se denomina con una X. Lo crean o no, la X, no fue elegida al azar.

La X nace de la palabra árabe para representar una cantidad numérica no conocida, esta palabra era shei. Los escritores griegos que traducían textos matemáticos egipcios, por una cuestión de simplicidad, la tradujeron como xei, mucho más fácil de leer en el alfabeto helénico.

Fotografía de un papiro gruiego.
La imagen que pueden apreciar es un papiro Griego de aproximadamente unos 3000 años de antigüedad. Que si bien no es un texto matemático se puede observar la utilización del Xei.

Con el tiempo los cálculos fueron ganando complejidad y xei se fue acortando hasta convertirse en una X. Es así que hoy en día, en matemáticas y muchos otros lados, utilizamos la X para representar una incógnita. La imagen que pueden apreciar es un papiro Griego de aproximadamente unos 3000 años de antigüedad. Que si bien no es un texto matemático se puede observar la utilización del Xei. (nota: la datación del papiro es debatida, otras fuentes identifican un origen más cercano datado en 2000 años de antigüedad)

Como prácticamente la mayor parte de los aspectos culturales de la humanidad, el origen de la incógnita X tiene un origen turbulento, el cual se expande y extiende a través de varias culturas y a lo largo de varios periodos históricos. Como tal, rastrear su origen exacto fue difícil y llevó un gran esfuerzo por parte de los historiadores e incluso al día de hoy sigue siendo un tanto confuso.

Lo que si es claro es la importancia de este símbolo, prácticamente utilizado por todos los seres humanos que han tenido algún tipo de educación aunque sea mínima. Para muchos, el objeto de sufrimiento para muchos otros un apasionante misterio por resolver.

Explicaciones y teoría alternativas

― La primera, es que también es posible que la X nazca de la palabra griega Xenos -extraño, foráneo-.

― La segunda la ubica en la época del matemático Omar Khayyam (siglo 11). Sin embargo, eso nos dejaría con la duda sobre el por qué hay manuscritos griegos (de la Edad Clásica) donde aparece la palabra Xei. De hecho era muy común utilizar letras mayúsculas para designar magnitudes en Grecia (Aristóteles, por ejemplo, las utilizaba seguido en sus obras).

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9 Comments

  1. ah caray y de donde scaste el papiro? jeje salu2

  2. ¿ 3.000 años ?

    Entonces hablamos de matemáticos Egipcios, no de matemáticos Árabes. Las » matemáticas árabes » son muy posteriores al período clásico helénico.

    (··)/»» M.A.

  3. ¿Y la X relacionada con el porno? jejeje ;-). No, en serio, Anfrix, tienes el mejor blog de internet; no he encontrado nada más entretenido, ameno e interesante; te felicito y te mando un saludo afectuoso desde Madrid, España.

  4. Prismatico. Mi novia es lingüista, siempre que busco un texto raro le pregunto a ella y me da pistas 😛
    .
    M.A. Aproximadamente 3 mil años. Yo me jugaría que tiene unos 2500 o unos 2400 años. Pero podrían ser 3000 años (como asegura el libro donde lo leí) ya que muchos matemáticos egipcios eran esclavos árabes (no lo que hoy conocemos como cultura árabe, sino el lugar. El idioma árabe, por otra parte, tiene más de 3000 años).

    .
    Ebola: Muchas gracias 😀

  5. mmm y yo que siempre uso la «y» 😆

  6. Yo usaba un ? pero de ahora en más voy a usar la X porque los griegos me agradan mucho 😀

  7. Ah ebola, la X del porno significa una tachadura.

  8. pero yo tengo otra version de xy se usa como incognitas porq son las letras q menos se utilizan en el alfabeto

  9. Lo cierto es que yo había oído hablar más bien de la similitud de la palabra «cosa» con la x medieval… De todos modos, es bien sabido que cada pregunta tiene mil respuestas y no tienen por qué coincidir… Muy bueno, tu sitio. No dudéis en visitar el mío…

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