El curioso origen de la incógnita X

Algo que me interesa muchísimo es el origen de las palabras, así que hoy voy a comentarles sobre uno de los más interesantes de todos. Quien haya estudiado matemática, incluso en su nivel más básico, habrá notado que cuando tenemos una incógnita ésta se denomina con una X. Lo crean o no, la X, no fue elegida al azar, aquí tienen el por qué:

La X nace de la palabra árabe para representar una cantidad numérica no conocida, esta palabra era shei. Los escritores griegos que traducían textos matemáticos árabes, por una cuestión de simplicidad, la tradujeron como xei, mucho más fácil de leer en el alfabeto helénico. Con el tiempo los cálculos fueron ganando complejidad y xei se fue acortando hasta convertirse en una X. Es así que hoy en día, en matemáticas y muchos otros lados, utilizamos la X para representar una incógnita.

La imagen que pueden apreciar es un papiro Griego de aproximadamente unos 3000 años de antigüedad. Que si bien no es un texto matemático se puede observar la utilización del Xei. (Sin embargo, yo me juego a que tiene mucho menos de 3 mil años. Diría unos 2700 -aproximadamente cuando se funda Roma- época en la que, por otra parte, los Griegos se encontraban trabajando intensivamente en la matemática.)

Si alguien se anima y nos saca la duda de cúando comenzó exactamente a utilizarse el Xei sería excelente!.

Actualización.
Como creí en un principio fechar el origen en un tiempo tan remoto trajo discordia, sin embargo sigo creyéndolo absolutamente posible, ya que como le he explicado a uno de los comentaristas: “muchos consideran que el árabe comienza con el islam pero esto no es cierto, el idioma árabe y la ciencia árabe predata al islam por muchos siglos. Como he dicho, no se si 3000 años pero entre 2500 al 2000 años estoy seguro.
Esta confusión está muy expandida en la actualidad. Por ejemplo, de los textos astronómicos los griegos obtuvieron y tradujeron de Egipto hoy se catalogan exclusivamente como de origen egipcio, sin embargo muchos no saben que gran parte de la astronomía, y por extensión la matemática, egipcia eran a su vez traducciones y recopilaciones de los pueblos semitas del Este (en muchos casos esclavos).”

Ahora para ser más rigurosos y no dejar ninguna duda seguí investigando sobre el tema y llegué a nuevas conclusiones:

La primera, es que también es posible que la X nazca de la palabra griega Xenos -extraño, foráneo-. La segunda es, si bien creo que es posible un origen tan remoto como 2500 años, tras mi investigación en mayor profundidad creo que sería más prudente ubicarlo en la época del matemático Omar Khayyam (siglo 11). Sin embargo, eso nos dejaría con la duda sobre el por qué hay manuscritos griegos (de la Edad Clásica) donde aparece la palabra Xei. De hecho era muy común utilizar letras mayúsculas para designar magnitudes en Grecia (Aristóteles, por ejemplo, las utilizaba seguido en sus obras).

36 thoughts on “El curioso origen de la incógnita X

  1. M.A.

    ¿ 3.000 años ?

    Entonces hablamos de matemáticos Egipcios, no de matemáticos Árabes. Las ” matemáticas árabes ” son muy posteriores al período clásico helénico.

    (··)/”” M.A.

  2. Ebola

    ¿Y la X relacionada con el porno? jejeje ;-). No, en serio, Anfrix, tienes el mejor blog de internet; no he encontrado nada más entretenido, ameno e interesante; te felicito y te mando un saludo afectuoso desde Madrid, España.

  3. Oli Post author

    Prismatico. Mi novia es lingüista, siempre que busco un texto raro le pregunto a ella y me da pistas :P
    .
    M.A. Aproximadamente 3 mil años. Yo me jugaría que tiene unos 2500 o unos 2400 años. Pero podrían ser 3000 años (como asegura el libro donde lo leí) ya que muchos matemáticos egipcios eran esclavos árabes (no lo que hoy conocemos como cultura árabe, sino el lugar. El idioma árabe, por otra parte, tiene más de 3000 años).

    .
    Ebola: Muchas gracias :D

  4. Oli Post author

    Yo usaba un ? pero de ahora en más voy a usar la X porque los griegos me agradan mucho :D

  5. Oli Post author

    Esto es una democracia Gab, todos se esfuerzan y se reconoce al Presidente jajaja (Anne era la presidenta pero un golpe de estado la desbancó :lol: )

  6. daruz

    No sé si es cierto lo que cuentas aquí… ¿podrías decir en qué libro lo leiste?

    Por lo que sé, la palabra xei como dices quiere decir “cosa”,

    http://en.wiktionary.org/wiki/thing#Translations

    término utilizado por los italianos para las ecuaciones (el término “ecuación” es mucho más posterior a las matemáticas egipcias).

    Por otra parte, la grafía “X” que explicas no existe en árabe,… Parece lo más lógico que los traductores de obras árabes al latín (de la Edad Media) tradujesen “xei” por “x”, al ser esta el primer sonido pronunciado. Si quieres saber más:

    http://www.xeix.org/Cercant-els-origens-de-la-paraula

    Ya sé que está en catalán, pero se puede entender. Gracias de todas maneras por el post.

  7. Oli Post author

    Es un compilado de textos de ciencia e historia clásica sacado por Eudeba.
    .
    Pero me parece que estás medio perdido. 1. En ningún momento dice que la X sea árabe, sino que los Griegos la tomaron porque les era más facil, Shei por supuesto que es una palabra latinizada del árabe.

  8. Oli Post author

    Me expando un poco más. Por supuesto que también puede venir de Xenos (palabra griega para identificar lo desconocido). En todo caso me pude haber confundido en el tiempo (muchos consideran que el árabe comienza con el islam pero esto no es cierto, el idioma árabe y la ciencia árabe predata al islam por muchos siglos). Como he dicho, no se si 3000 años pero entre 2500 al 2000 años estoy seguro.
    Esta confusión está muy expandida en la actualidad. Por ejemplo, de los textos astronómicos los griegos obtuvieron y tradujeron de Egipto hoy se catalogan exclusivamente como de origen egipcio, sin embargo muchos no saben que gran parte de la astronomía, y por extensión la matemática, egipcia eran a su vez traducciones y recopilaciones de los pueblos semitas del Este (en muchos casos esclavos).

  9. daruz

    Pues claro que te has equivocado en el tiempo (no te lo tomes a mal). Ahora acabo de encontrar esta página web (del año 2000)

    http://members.aol.com/jeff570/variables.html

    que cuenta con numerosas citas, y que explica exactamente que no hay evidencias del uso de la “X” como traducción de “xei”, por tanto yo también estaba equivocado.

    Según qué cosas, antes de publicarlas tendríamos que estar del todo seguros de que son ciertas, si no creamos falsas noticias.

  10. Oli Post author

    Por supuesto que siempre verifico mis fuentes Daruz, y debido a lo que me gusta, y todo lo que leo, de historia antigua te puedo asegurar que la ciencia árabe predata por varios siglos al islam.

  11. M.A.

    “sin embargo muchos no saben que gran parte de la astronomía, y por extensión la matemática, egipcia eran a su vez traducciones y recopilaciones de los pueblos semitas del Este (en muchos casos esclavos).””

    No lo sabe nadie, por lo visto…

    Si queremos decir que “árabes” son los partos, medos, elamitas, cananeos, acadios, escitas, babilonios, asirios, judios …
    Puedes hacerlo, es tu blog… pero NO ES CIERTO.

    “la ciencia árabe predata al islam por muchos siglos”

    -Arabe viene de Arabia- ¿Civilización importante en la península arábiga hace 3000 ó 2000 años?. ¿ Desde cúando unas tribus del desierto arábigo desarrollaron una cultura matemática ?

    Apórtame (ya que has investigado) alguna referencia documentada donde aparezcan esos matemáticos ÁRABES plagiados por unos EGIPCIOS o unos GRIEGOS o ya no se sabe quien de tanto marear la perdiz.

    (··)/”” M.A.

  12. Oli Post author

    Ay, ay M.A. que manera de encerrarte en círculos. Primero confundes el sentido de la palabra árabe, por supuesto que hoy en día hace referencia a lo relacionado a Arabia. Sin embargo AQUÍ estamos hablando de la cultura árabe, cuyo origen es milenario y se utiliza para englobar a todas las personas relacionadas por la utilización de la lengua árabe ancestral. Este conjunto se extiende mucho más allá de Arabia.
    .
    Ya que pareces ser tan quisquilloso con las fechas y el origen de la ciencia deberías saber que la astronomía, ciencia dependiente de la matemática, fue desarrollada por los pueblos semíticos del Este hace mucho más de 3 mil años.
    .
    Con respecto a los esclavos egipcios también cometes un error garrafal, no se si por desconocimiento del tema o por mala interpretación. Sin embargo, deberías saber antes de largarte a discutir que la mayor cantidad de esclavos letrados, es decir esclavos utilizados como escribas, por los egipcios vino de personas de origen medo y luego aqueménida pre-época de Ciro (posteriormente Persia y actualmente Irán). Estas personas venían de una dinastía científicamente avanzada y muchos de los esclavos letrados (que hablaban la lengua ancestral árabe) fueron utilizados para pasar el conocimiento de su civilización a escribas egipcios.

  13. M.A.

    Sostenella E Non Enmendalla.

    El que confunde, y me temo que a sabiendas eres tú. No aportas nada que no sean vaguedades. Y decir que los pueblos semíticos son todos árabes es una tonteria (Harías árabes a los judios).
    ¿Lengua ancestral árabe? ¿ Culturas milenarias? ¡coño!, ¡como todas!

    Di lo que quieras :-/
    No voy a perder el tiempo aquí.

  14. Oli Post author

    M.A. y si me dirías quién ha dicho que TODOS los pueblos semíticos son árabes juro que te doy un premio! yo dije:
    Sin embargo AQUÍ estamos hablando de la cultura árabe, cuyo origen es milenario y se utiliza para englobar a todas las personas relacionadas por la utilización de la lengua árabe ancestral.
    Los Judíos son semitas pero están dentro del grupo de los que hablan Hebreo.
    Si desea saber más sobre la lengua árabe y sus orígenes deberías comenzar por aquí:

    es.wikipedia.org/wiki/Lengua_%C3%A1rabe
    .
    Por cierto, como ya te he demostrado sobre el tema de los esclavos letrados árabes en Egipto ahora tratas de tergiversar mis dichos mal interpretándolos -como haz hecho con el tema de la cultura árabe-. Estoy seguro que estás atacando por el solo hecho de querer tener la razón. Muy mala costumbre ;)

  15. jab

    servido, sí.

    Oli: entonces debo creer que vos no creés que los árabes puedan ser llamados ismaelitas, verdad?

    (porque Abraham era hebreo, no árabe, y su madre egipcia)

    Lo que sepas al respecto decilo porque es un tema que me apasiona.

    Saludos

  16. Augusto

    Me temo jab que no obtendrás respuesta, este del blog, oyó campanas, pero no sabe dónde, huyo de aquí como de la peste, no hay peor cosa que una mentira meditada, ¡ y aquí hay muchas..!

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  18. mariana

    pero yo tengo otra version de xy se usa como incognitas porq son las letras q menos se utilizan en el alfabeto

  19. nefertiti

    en que lengua esta cantada la cancion emano????
    alguien que m responda plissss :?: :(

  20. Eva

    Lo cierto es que yo había oído hablar más bien de la similitud de la palabra “cosa” con la x medieval… De todos modos, es bien sabido que cada pregunta tiene mil respuestas y no tienen por qué coincidir… Muy bueno, tu sitio. No dudéis en visitar el mío…

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