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Cordyceps, un hongo digno de otro mundo

Si bien el cordyceps, un hongo endoparasitario, no es el único ‘organismo vampiro’ de la naturaleza, que para sobrevivir, debe infectar y causar la muerte de su anfitrión, ya hablamos del Leucochloridium paradoxum, que obliga a ciertos caracoles a suicidarse tempranamente, el cordyceps es sin duda alguna el más interesante y visualmente espectacular. Ya que, una vez que su micelio -parte vegetativa de un hongo- invade y reemplaza los tejidos de su víctima, un largo filamento -estroma- comienza a crecer desde el cuerpo de esta. Al cabo de unas semanas, el estroma comenzará a largar esporas, y cualquier insecto compatible con dichas esporas será infectado. Al haber más de 400 especies de cordyceps, varios insectos muy distintos entre si pueden llegar a ser atacados por algunas de dichas variantes. En el video se muestra la especie Cordyceps unilateralis.

Este hongo puede causar realmente la desaparición de una colonia entera de hormigas, por lo que es normal que al presentar síntomas, la hormiga infectada sea rápidamente expulsada del nido por otra que la traslada a una distancia segura.

30 mil abejas versus 30 avispas japonesas

Las abejas japonesas son famosas mundialmente por su mecanismo de defensa contra las avispas gigantes del japón (V. mandarinia). Al detectar una avispa en tarea de reconocimiento, es decir, una avispa solitaria que explora la región buscando panales y que, al encontrarlos, los marca con una señal de feromonas para así dejar señalizada la ubicación del panal, las abejas deben tomar una acción drástica, y eliminar a la avispa lo más rápido posible. Luchar contra la misma no es una opción, ya que esto le daría la posibilidad de marcar rápidamente el panal, solo les queda un asombroso mecanismo evolutivo: saltar simultáneamente sobre la avispa, encerrarla en una “bola viviente” de abejas, y comenzar a vibrar. Al vibrar, aumentan la temperatura, hasta asesinar a la avispa sofocándola.

Si fallan, el resultado es desastroso. El siguiente video muestra a un grupo de 30 avispas japonesas atacando una colmena de abejas europeas. Este video es una clara señal del peligro que representa introducir depredadores foráneos en una región. Ya que todas las variables de balanceo entre presa y depredador halladas en la región de origen -en este caso la defensa utilizada para asesinar a la avispa antes que esta marque el panal- quedan prácticamente anuladas.

Las peores invasiones de insectos y otros seres

El asombroso ciclo de 17 años y su gigantesca culminación
Cigarras trepando a un árbol para aparearseLas cigarras están entre los insectos más longevos de la Tierra. Durante 17 años permanecen subterráneamente como juveniles, sin embargo, en un día dado de primavera, una señal hace que todas salgan en simultáneo a la superficie con el objetivo concretar un asombroso ciclo natural de reproducción, recambio y muerte. Ya que asombrosamente, las cigarras solo permanecerán como adultas una breve cantidad de semanas antes de morir. Durante el 2004 el documentalista Samuel Orr se encontraba esperando el retorno de las cigarras, sin saber que sería testigo de una de las mayores invasiones registradas.

Lo asombroso de la invasión es que debido a que el propósito de la misma es reproducirse, miles de millones de cigarras macho comenzarán a cantar simultáneamente. De esta manera produciendo uno de los eventos más llamativos y extraños de la Tierra.

En estos videos capturados por distintas personas en Chicago podrán ver la enorme extensión de la invasión.

Una cosecha prodigiosa y la mayor invasión de ratones de la historia
Si bien es normal que las granjas en el sur de Australia se vea invadido por ratones al finalizar la época de apareamiento, la invasión del 1993 fue la peor de la historia. Una serie de lluvias de primavera llevaron a que los trabajadores agropecuarios lograrán una de las mayores cosechas registradas. Algo que parecería a principio una excelente noticia, no lo fue tanto cuando se enteraron que no solo ellos eran los beneficiarios de la abundancia. la destrucción sería total, ya que los ratones, en su invasión de varias semanas, no solo devorarían la cosecha, sino que también animales e incluso partes de las casas.

Por que no estacionar cerca de una colonia de Lymantria dispar
Durante su estado larval vermiforme -similar en forma a un gusano-, la Lymantria dispar -pariente de la mariposa común- crea una red “sedosa” de defensa al rededor de sus colonias. Si bien esta red generalmente se limita a pocas ramas de un árbol, la situación puede salirse de control en épocas de bonanza llevando a que los “gusanos” comiencen a colonizar las áreas circundantes envolviendo todo con una pegajosa red. Durante la época cálida, en Suecia pueden volverse todo un problema:


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La migración de las monarca
983_marip_monarca.gifLa migración anual de las mariposas monarca son ya todo un clásico en Norteamérica, con gran cantidad de turistas al año yendo exclusivamente a ver el evento. Su ciclo de migración al sur comienza en Agosto y dura hasta la primer helada, mientras que su ciclo de migración al norte empieza con la primavera. Sin embargo, la más espectacular de las migraciones de monarcas ocurre al rededor de Octubre, cuando las colonias encontradas en las Rocallosas migran hacia el estado mexicano de Michoacán. El paisaje es realmente surrealista, y los árboles se llenan, literalmente, de racimos de mariposas.

El gigantesco hormiguero capturado en cemento

Una de las construcciones más asombrosas de la naturaleza son los nidos hormigueros. No obstante, de todos los tipos de nidos, los de las hormigas corta pasto son los más asombrosos de todos. El siguiente video muestra un gigantesco molde real hecho a partir de uno:

Cuando un pecuario se encontró con el problema de un gigantesco nido hormiguero que debía extraer, en vez de destruirlo permitiió que un grupo de entomólogos lo estudiasen. Los mismos tras realizar una serie de estudios sobre su superficie e identificar las chimeneas de ventilación marcando con rojo las que ingresaban oxígeno y con amarillo las que expulsaban CO2, emplearon 10 toneladas de cemento liviano de secado lento para así realizar un molde exacto del hormiguero. Semanas más tarde comenzaron una cuidadosa excavación del terreno. El resultado fue asombroso, cientos de corredores, ductos de ventilación que utilizaban el desperdicio para generar una presión negativa que expulsara el CO2 del nido, depósitos de larvas, y cámaras de “cosecha” de hongos -efectivamente, las hormigas son uno de los pocos seres vivos, junto con los humanos, que cosechan parte de su alimento-. El resultado, una verdadera ciudad “extraterrestre”

Una “ciudad” de 50 metros cuadros que se extiende a 8 metros bajo tierra y en la cual se distribuyen cientos de cámaras y ductos. Lo más asombroso es que este nido queda eclipsado comparado con otros nidos en lugares remotos, algunos de los cuales se extienden por kilómetros.

Las mejores arquitectas de la Florida

Las colonias de la hormiga Pogonomyrmex badius generalmente halladas en la Florida, conforman una de las más interesantes piezas de arquitectura natural que han sido descubiertas por los científicos. Al estudiar la forma y distribución de las mismas e pudo descubrir que la construcción de estas complejas estructuras no es aleatoria ni mucho menos fija, sino que la misma hace referencia a la situación actual de la colonia adaptándose a distintos tipos de terrenos, materiales e incluso preparadas para soportar eventos sísmicos.

Muchos de los mismos han sido capturados en estaño utilizando una técnica similar al proceso anteriormente mencionado. Las estructuras de estos son tan intrincadas que suelen ser expuestos como obras de arte en distintos museos.

Attacus Atlas, las mariposas más grande del mundo

Considerada como la mariposa más grande del mundo la Attacus Atlas es ciertamente un ser impresionante. Originaria de las selvas de Malasia llega a medir unos 30 centímetros de ancho por unos 25 de largo. Curiosamente todo su alimento es ingerido durante su etapa larval, de adulta su “boca” se sella por lo que la Atlas no se alimentará nunca durante su vida como una mariposa. Su vuelo es particularmente llamativo, ya que su peso es una gran dificultad a la hora de mantenerse en el aire con tan pesadas alas, por lo que generalmente planea junto a las corrientes de viento. Otra particularidad son los patrones semejantes a los de las serpientes de la zona. Varios naturistas han logrado observar que su función como adultas es simplemente asustar a los depredadores y mantenerlos alejados de las zonas ricas en larvas.

Las pelusas
Y por cierto, ya que hablamos de “bichos raros” en Bolivia existe una especie de cien-pies peludo llamado “pelusa” a causa de la gran cantidad de filamentos marrones, similares a los de una araña carnívora que cubren su cuerpo, éste insecto se destaca como una gran rareza.

Los mosquitos anofeles, los mayores asesinos de la Tierra

El genus de mosquitos Anopheles -castellanizado: genus Anofeles- ha causado a lo largo de la historia una mayor cantidad de muertes que todas las guerras y desastres naturales combinados. Éste inocente pero letal mosquito se divide en 400 especies de las cuales unas 40 son responsable de trasmitir cuatro variedades distintas de parásitos causantes de malaria humana y otras varias decenas de infecciones. Si bien hoy en día han sido controlados en los países desarrollados, éste sobreviviente evolutivo está adaptado para sobrevivir en gran variedad de climas, algunos incluso pueden hacerlo en el frío europeo como muestra.

Mientras que los machos se alimentan del néctar de las plantas, las hembras necesitan una fuente más rica para el desarrollo de los huevos, esto es igual en todas las familias de Culicidae -mosquitos-, por lo cual siempre que nos pique alguno no será un alguno sino una alguna. Si bien es imposible obtener un número exacto éstos mosquitos han causado un número de muertes que multiplica varias veces al de todas las guerras y desastres naturales de la historia juntos.

Las estadísticas del Programa para el Contol de la Malaria (1996) de la Organización Mundial de la Salud calculan:

* Cada año de 300 a 500 millones de personas contraen el parasito de la malaria y de 1.5 a 2.7 pierden su vida.
* La malaria mata a 2800 niños al día.
* El 95% de las infecciones son causadas a causa de la picadura de un Anopheles
* El Anopheles tiene uno de los ritmos de adaptación más aterradores de la naturaleza. En 1960 solo un 10% de la población mundial estaba en riesgo. Hoy en día a causa de la adaptación a nuevos territorios del mosquito cerca de un 40% del planeta está en riesgo.
* En Brasil la malaria mata a más gente que el SIDA y el cólera juntos.

Nota curiosa: Los romanos creían que la malaria provenía de los aíres rancios de los pantanos, de aquí su nombre, mal-aria -aíre malo-. Tardaron varios siglos hasta darse cuenta que en realidad eran los mosquitos que abundaban en esos mismos pantanos los que la transmitían.

La picadura más dolorosa del mundo

Justin Schmidt es un entomólogo que durante sus estudios y trabajo fue picado por infinidad de insectos, motivo suficiente como para llevarlo a crear una escala de dolor, actualmente conocida como el: Justin O. Schmidt Pain Index. Esta escala conforma un índice de picaduras ordenados en una escala de 1 a 4 según la magnitud de dolor que provocan al ser recibidas. Como patrón se utiliza el dolor producido por la avispa común como referencia, otorgándole a su aguijonazo un punto.

En su índice vemos especies tales como Hormiga de fuego (factor de dolor 1.2) o la temible abeja africana (factor de dolor 2). Sin embargo, de todas las picaduras la peor es la hormiga Paraponera clavata con un factor de dolor de 4.0+ y la cual es hallada en las selvas nicaragüenses. Su picadura se describe como un: “Un dolor puro, intenso, dolor brillante. Similar a caminar sobre brasas ardientes con una aguja de 7 centímetros clavada en tu talón”.

La hormiga paraponera es apodada como “hormiga bala” por los habitantes de la selva debido a que su picadura duele como un balazo y el dolor tarda más de 24 horas en disipar. Su agente es un peptido neurotóxico que produce un ardor paralizante; tan poderosa es su toxina que una persona promedio muere de un choque anafiláctico si es picada una segunda vez. Su picadura es además comúnmente utilizada por las tribus indígenas del Amazonas en los rituales de iniciación. Festejos en los que se prueba el coraje y valor de un adolescente a punto de convertirse en hombre, haciéndolo ser atacado por estas hormigas y observar como reacciona ante el dolor.

La escala de Christopher Starr
Curiosamente existe una escala similar, pero para abejas y avispas exclusivamente, diseñada por el aclamado entomólogo Christopher Starr.

Los hormigueros más grandes del mundo

El Gran nido de Hokkaido

Durante la década del setenta, uno de los más respetados entomólogos del mundo, el profesor Seigo Higashi, se encontraba investigando las colonias de hormigas en las costas de la isla japonesa de Hokkaido. Su investigación parecía ser rutinaria y metódica, hasta que, junto a su equipo, realizaron un descubrimiento que los dejaría perplejos e incrédulos. Una súper colonia, que se extendía a lo largo de aproximadamente 18 kilómetros, de más de 45 mil nidos unidos por complejos e intrincados puentes y juntas, la cual conformaba el hogar de más de 307 millones de hormigas. De éstas, 306 millones eran trabajadores y 1.1 millones eran reinas. El asombro llegaría no solo por el astronómico número de habitantes sino por la complejidad y densidad de la estructura, que logró dejar pasmados a los ingenieros de las mejores universidades de Japón. No solo en complejidad matemática se destacaba esta súper colonia sino que además hacía gala de un avanzado sistema social donde las reinas se distribuían el poder en cúmulos de influencia.

Por desgracia el tsunami sufrido en 1993 borró gran parte de los nidos, ahogando cientos de millones de hormigas a su pasó. Pueden visitar el sitio web de una Universidad Japonesa que se dedica a estudiar las diferentes especies de hormigas de la Isla de Hokkaido. (Está en Inglés pero hay gran cantidad de imágenes)

En los Estados Unidos un grupo de científicos llenó con cemento líquido un nido de hormigas gigantesco para lue

Las montañas de Jura
El caso de Japón no fue algo aislado. Otra súper ciudad de hormigas que deja a New York opacada en la categoría de pueblucho se encuentra en Suiza, dentro de las hermosas montañas de Jura. En Jura, a diferencia de Hokkaido, los nidos no están unidos. Forman “feudos” monumentales controlados por un puñado de reinas aliadas. La particularidad de estas colonias son los densos nidos que forman para protegerse de los crudos inviernos Suizos.