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El hombre que por error erradicó a los conejos europeos

El profesor de la Academia de Medicina Francesa Paul Felix Armand-Delille pasaría a la historia no solo por sus gigantescos aportes al campo de la bacteriología, sino porque además, en un acto totalmente sin intención, sería el responsable de prácticamente erradicar a los conejos de Europa en la década del 50.

Armand-Delille era ciertamente un héroe en Francia gracias a sus estudios sobre la malaria en las trincheras de la Primer Guerra Mundial. Estudios que le valdrían un gran reconocimiento. Durante años ejercería como profesor en la Escuela de Medicina de Paris, donde se especializaría en enfermedades infecciosas en niños. Pero, y a pesar de su prestigiosa carrera, sería durante sus años de jubilado en los que, y por desgracia, se volvería mundialmente famoso o, mejor dicho, infame.

Conejo europeo

Ya jubilado, comenzaría a dedicarse a una vida más tranquila y cercana a la naturaleza, en la cual pasaría considerable tiempo en el campo. Territorio en el cual descubriría el problema que significaban las plagas de conejos al agro de su país. Su incesable mente lo llevaría a intentar buscar una solución, y así llegaría a su conocimiento la efectividad que la inserción del virus causante de la Mixomatosis había tenido en Australia para controlar dichas plagas.

Debido a su gran prestigio se le permitiría prácticamente hacer lo que quisiese sin que nadie le hiciera muchas preguntas, razón por la cual en 1952, y tras haber conseguido las muestras del virus, procedería a introducir la Mixomatosis en dos conejos que depositaría en un área cultivable de 3 km² perteneciente a la finca del Chateau Maillebois. Armand-Delille eligiría esta finca convencido que la misma, debido a su geografía, era óptima para realizar una prueba contenida, sin riesgo alguno de causar una epidemia.

Pero el científico estaba equivocado, no solo en la efectividad del virus en los conejos europeos, que resultó ser más lenta, por lo que los conejos vivían más y podían contagiar el virus a mayor cantidad de individuos antes de morir, sino en la capacidad de la finca para contener a los conejos, ya que a solo cuatro meses de la pruebas, múltiples casos de infección por Mixomatosis se reportaban en toda la nación. Un año después de la prueba original, más de un 45% de los conejos de toda Francia habían perecido. Al poco tiempo, casos comenzaron a reportarse en el Reino Unido, Italia, España, Holanda y prácticamente toda Europa. El desastre sería tal, que para la temporada de caza de 1956 y 1957, los reportes indicaban que la población de conejos en Europa había disminuido entre un 95 y 98%.

Armand-Delille, anteriormente aclamado científico, se convertiría en villano, siendo enjuiciado y multado con una pena de 5 mil francos. No obstante, el profesor se convertiría en el ídolo de los campesinos, quienes, mediante Bernard Dufay, el director general del Departamento de Bosques y Ríos, le condecorarían con una particular medalla. medalla que en una cara tenía su la figura del profesor y en la otra un conejo muerto.

Hoy en día, no obstante, se cuestiona si la culpa fue enteramente del profesor, y se sugiere, como en el caso de la infección en las poblaciones del Reino Unido, que pudo haber más de un foco intencional de infección. De hecho en el Reino Unido en 1954 se debió penar con una ley la infección intencional de poblaciones de conejos con el virus.

Lince ibéricoY los pobres linces ibéricos
Por supuesto, otra vez la alteración humana del medio ambiente tiene resultados desastrosos. Otra de las víctimas indirectas del virus sería el lince ibérico, cuya dieta se basaba en un 93% en conejos durante el verano. Estos magníficos felinos verían sus números reducidos en gran medida y técnicamente extintos en Portugal. Prestar atención al gráfico del enlace, el cual mide la población de los linces ibéricos desde los 60s (período en el que comenzó el censo) hasta el presente, y tengan en cuenta que para ese entonces, el comienzo del censo, lo peor ya había pasado.

Enlaces relacionados
Un interesante artículo (en inglés) de la Universidad Nacional de Australia sobre las investigaciones de la Mixomatosis desde 1953 hasta 1967, incluido el trabajo de Delille.

Grandes felinos que adoptaron animales fuera de su especie

El corazón de una leona

El siguiente caso fue uno de los primeros registrados. Una leona en Samburu, Kenia, que, posiblemente tras haber perdido su propia cría, adoptara nada más y nada menos que a una cría de oryx, irónicamente un animal perteneciente a la especie que conforma una de las principales fuentes de alimento de los leones de la región.

La leona intentaría cuidar al pequeño animal durante dos semanas, dándole comida, que por supuesto este no podía consumir al ser vegetariano, y protegiéndolo de otros predadores de la región. No obstante, y desafortunadamente, el joven animal moriría al poco tiempo, ya que la leona, más allá de su monumental esfuerzo por cuidarlo, no podría alimentarlo debidamente al ser tan diferente. Este caso es documentado en el magnifico documental El Corazón de una Leona.

Legadema y su singular cría

Otro magnífico ejemplo de maternidad es la historia de Legadema ocurrida en el delta de Okavango, un leopardo hembra que tras haber cazado a una hembra papio, encontrara su cría e instantáneamente decidiera adoptarla como su hija, rescatándola de un grupo de hienas que, tras oler la sangre de la madre, se acercara furtivamente al árbol en el que se encontraban.

Lo apasionante del caso, es que Legadema no llevó consigo al pequeño primate por curiosidad, sino que lo adoptó. Algo notable al observar el lenguaje corporal del leopardo, el cual es correspondiente al exhibido por un felino hembra con sus cachorros.

Los híbridos más espectaculares de la naturaleza

No, no vamos a hablar de vehículos económicos sino de animales. Ocurre en la naturaleza un asombroso fenómeno denominado Procreación Intergenus o intragenus, en español: cuando dos integrantes de especies distintas, como un león y una tigresa tienen cría. Esto es posible, ya que los dos, a pesar de ser de especies distintas, pertenecen al mismo genus. El genus o género, hablando simple y claro, es el nivel que se encuentra inmediatamente antes que la especie. En el caso de los tigres y leones ambos son del Genus Panthera.

Ligers y Tigons -Ligres Tigrones-
TigonLos ligers y los tigones son híbridos de tigres y leones. Los dos nombres radican en que dependiendo si la madre es un tigre y el padre o león, o viceversa, el resultado es un animal muy diferentes. Los ligers son hijos de leones con tigresas -del inglés lion y tiger- y los tigones son hijos de un tigre y una leona. En el caso de los ligers, el resultado no es solo curioso, ya que vemos un animal con la forma de un león y las manchas de un tigre, sino que además sorprenden al ser los felinos más grandes del mundo, incluso llegando a superar al tigre siberiano. Distintos efectos se obtienen al mezclar otros animales del género Panthera entre si, como los pumas, los leopardos y, valga la redundancia, las panteras.

Tigon

Zebroides
ZebroideLos zorses -en español: cebrallos-, hebras o zebrulas son el producto de la mezcla entre un caballo y una cebra. Ambas especies también pueden procrear con los burros, los cuales también pertenecen al genus Equus -las mulas, justamente, son el producto de un burro y una yegua-. Desafortunadamente una diferencia en la configuración de los cromosomas de dichas especies lleva a que el animal resultante sea completamente estéril.

Belfines
Los wholphins -o belfines en español- son un tipo de híbrido rarísimo y de los cuales se han observado una cantidad muy reducida de casos. Su nombre proviene de combinar las palabras inglesas para ballena, whale, y delfín, dolphin. Para obtener un wholpin es necesario la cruza de un delfín común -nariz de botella- con una pseudo orca. Si bien pocos wholphin han sido estudiados a causa de su rareza, se sabe que pueden llegar a ser fértiles. Sin embargo, sus crías no logran sobrevivir durante mucho tiempo.

Wholpin

Perros lobos
Híbridos perro lobo.En Europa Central la mezcla de perras con lobos es ya toda una tradición. Generalmente, dependiendo la raza de perra que se utilice, se logra obtener un animal que combina la fortaleza del lobo con la obediencia y carácter del perro. Si bien existen cuatro “sub-especies” de perros lobos, la más buscada es la Saarlooswolfhond -que pueden ver en la imagen-. Esta se obtiene al utilizar una perra de la raza pastor alemán con un lobo gris. -como nota al margen mi abuela materna tenía uno-

Nota: En el caso de perros y lobos la capacidad de hibridación es muy amplia, ya que el perro –canus lupus familiaris– es una sub-especie directa del lobo –canus-lupus-.

Faisallinas
Y por último veremos la singular mezcla de un faisán y una gallina. La mezcla en las aves de corral es extremadamente rara en la naturaleza. Sin embargo, varios experimentos, como el de Annie Gray en 1958, han sido realizados con el fin de obtener animales con mejor carne y mejor nivel de producción de huevos. En la imagen, perteneciente al Rothschild Zoological Museum, pueden ver un híbrido muy singular de faisán con gallinas.

¿y en humanos?
A este punto se estarán preguntando, ¿y por que no existen híbridos entre simios y humanos? -si bien Stalin lo intentó sin éxito la respuesta es simple: El fenómeno, si es que se dan los factores necesarios para que ocurra, solo puede ocurrir en especies distintas pero del mismo genus. En el presente el ser genéticamente más cercano al humano es el orangután. No obstante, ambos pertenecemos a dos géneros diferentes -los humanos al género Homo y los orangutanes al Pongo-, recién nos nivelamos en el nivel de Familia, ambos pertenecemos a la Hominidae. No obstante, existe evidencia arqueológica de híbridos entre Homo sapiens y Homo neanderthalis (o neanderthalensis según la nomenclatura que más les guste) hace miles de años.

Enlace relacionado
Messy beast (enorme recurso sobre híbridos en inglés)

De gatos adictos

Éste es un fragmento del episodio “Pociones Mágicas” de la serie “Animales Sobrenaturales 2” en el que se ve un extraño comportamiento en los gatos de todo el mundo. Los aceites encontrados en la planta Nepeta cataria poseen un efecto narcótico en los felinos. En un principio afecta su estado de animo volviéndolos más juguetones y posteriormente, mientras más se ingiera, lleva a estos a desplegar comportamientos erráticos.

Por qué ronronean los gatos

El ronroneo se produce involuntariamente cuando el gato contrae rítmicamente los músculos de la laringe conjuntamente al diafragma. Durante mucho años la falta de conocimientos de la anatomía de los felinos hizo que se creyera que estos poseían una doble glotis con dos juegos de cuerdas vocales, uno para producir maullidos y otros para ronronear. Sin embargo, esto era falso y el supuesto segundo juego de cuerdas no era más que un replegamiento de la laringe. De todas maneras existen otras teorías como por ejemplo el sonido de la sangre circulando por la aorta o la vibración del hueso hioides.

Su función es fundamental en los gatos recién nacidos ya que les sirve de vinculo con su madre. Estos, al ser prácticamente ciegos y sordos, se comunican con la madre mediante las vibraciones producidas al ronronear y además el sonido característico de cada gata facilita a los cachorros el encontrar a su madre cuando se alejan de ésta.

Y por qué lo siguen haciendo de adultos

Esta es una gran discusión entre veterinarios, zoólogos y etólogos (estudiosos del comportamiento animal) ya que no solo los gatos hogareños ronronean de adultos sino que este comportamiento se extiende a todo tipo de felinos, incluso hasta tigres y leones. Una de las teorías más apoyadas hoy en día es que el ronroneo sirve a manera de calmante natural para disminuir tensiones en el grupo y limitar las probabilidades de una pelea ya que activa recuerdos y sensaciones de su juventud y de su madre. Esta teoría del ronroneo como calmante natural radica en que los gatos no solo lo producen al encontrarse en estado de placidez, sino que también suelen realizarlo cuando se encuentran estresados o bajo una gran angustia.

¿Propiedades curativas?
Una de las teorías más llamativas hasta el momento es que el ronroneo producido por gatos heridos tiene como fin la aceleración de distintos proceso curativos. Esta teoría fue presentada en conferencia 142 de la Acoustical Society of America y el American Institute of Physics y, a grosso modo, el experimento se basó en estudiar el comportamiento de 44 tipos de felinos -desde gatos domésticos hasta pumas- y estudiar con complejos equipos las frecuencias y características del ronroneo de cada uno. Las conclusiones fueron que el ronroneo trabaja en frecuencias de 25 Hz y 50 Hz y corresponde a frecuencias eléctrico-vibratorias muy similares a las frecuencias utilizadas en tratamientos médicos actuales para estimular el crecimiento óseo, muscular y disminución del dolor.

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