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Navegando por el río más contaminado del mundo

En China existe un río que cruza el distrito industrial de Linfen y que está trayendo más de un dolor de cabeza a los políticos locales. El mismo es utilizado por distintos organismos ambientales y críticos como un símbolo de la contaminación desmedida producto del crecimiento industrial frenético que ha experimentado el país asiático durante los últimos 30 años. No obstante, y aunque cueste creerlo, hay un río que se encuentra en peores condiciones.

Este es Citarum en Java Occidental, Indonesia y cuyo recorrido de 300 kilómetros se transforma en el basurero público de más de 15 millones de personas y un sin fin de pequeñas fábricas de producción local que arrojan todos sus desperdicios al agua. Sólo en deshechos hogareños el río recibe más de 2500 metros cúbicos de basura a diario, y a eso se le deben añadir los deshechos arrojados por los cientos de talleres textiles, principal motor económico de la región, que tiran todo tipo de tinturas y productos químicos al agua, incluidos productos tales como arsénico y mercurio, utilizados para el tratado de telas.

La contaminación del río es un fenómeno relativamente reciente, ocurriendo en su mayor parte y de manera frenética durante los últimos 25 años; lo que ha empujado a los otrora pescadores a volcarse a la recolección informal de residuos para sobrevivir (los cuales venden a distintos depósitos al terminar el día por una cantidad de dinero miserable). El agua contaminada, de un hedor putrefacto y color marrón es, al igual que el agua del Ganges en la India, utilizada por la mayoría de la población para bañarse, cocinar y además beber. Además de las zonas rurales de Java, el río también suministra el 80% del agua que se consume en Yakarta, capital de Indonesia. Sin embargo, como es de esperar, debido a la fuerte desigualdad social las áreas de mayor poder adquisitivo poseen sus propias plantas de purificación agua.

TECOREP, el método único de “de-construcción de rascacielos” que se utiliza en Tokio para demoler edificios de manera ecológica y sin ruido

Desarrollado por la Corporación Taisei éste método de demolición de edificios busca ser completamente ecológico, no generar suciedad ni nubes de polvo y además evitar los ruidos molestos. El método se denomina TECOREP y es realmente una técnica única: la misma se realiza desde adentro hacia afuera, y el edificio en si se va desmontando piso a piso, lo que hace que el mismo aparente ser cada vez más pequeño con cada día de trabajo. El transeúnte promedio quizás nunca se de cuenta que el edificio se encuentra siendo demolido, pero quienes transiten las cercanías diariamente notarán que, con el pasar del tiempo, el edificio es cada vez menos alto.


En el video, hecho a partir de fotografías tomadas durante una semana de trabajo, puede verse el proceso gradual de de-construcción del edificio de 40 pisos Akasaka Prince Hotel en el distrito comercial de Tokio el cual se concretó a un ritmo de 1 piso cada 5 días.

El primer paso consiste en realizar un túnel vertical en el centro del edificio que conecta los pisos superiores con los sótanos. Luego, un complejo sistema de soportes estructurales y grúas para el transporte de escombros es instalado en el piso superior. Éste sistema de transporte de escombros llevará las piezas desmontadas de manera relativamente silenciosa hacia la base para su inmediato retiro del área de trabajo; mientras que los operarios en los pisos superiores irán realizando cortes y perforaciones estratégicas las cuales permiten retirar material estructural sin debilitar la estructura principal de la construcción. Por otra parte, el sistema de soportes se encargará de sostener el peso de la planta alta y el techo a medida que se retiran dichos fragmentos estructurales.

El método, si bien mucho más costoso que las demoliciones tradicionales, fue desarrollado como respuesta a las rigurosas y prohibitivas regulaciones ambientales existentes en Tokio. Regulaciones que hacen que demoler un edificio con explosivos sea una empresa millonaria debido a las altas tarifas ambientales y de prevención disturbios urbanos que se deben pagar para poder obtener los permisos de demolición.

El hormiguero humano, la fiebre del oro de 1983 en Brasil

La fiebre del oro brasileraPocas veces he visto imágenes tan espectaculares como las captadas en 1983 en el Amazonas brasilero.

Todo comenzó a finales de dicho año, cuando se corrió un rumor sobre el hallazgo en uno de los garimpos (minas de oro improvisadas) de una veta madre de oro puro. El rumor tomó fuerza explosiva cuando pepas del tamaño de un puño se encontraron en el río Juma, por lo que los periodistas documentando la locura que acontecía denominaron al fenómeno como “Eldorado do Juma”. Locura que tristemente se repetería en varios de los cientos de garimpos por todo el amazonas, como el de Serra pelada y el del río Pacu.

La fiebre del oro brasilera
La fiebre fue inmensurable, docenas de miles de empobrecidos campesinos llegaban todos los días a escarbar aunque sea con sus manos, familias enteras. Las pestes comenzaron a aflorar y la malaria atacó a miles de personas.

La fiebre del oro brasilera
El crimen y la prostitución infantil estaba a la orden del día, pero a la absoluta mayoría sólo le importaba el oro y nada más que el oro. Como hormigas, sin equipos de excavación, sólo con palas y picos, removieron una montaña entera, y excavaron cavernosos laberintos en toda la región.

La fiebre del oro brasilera
El daño ambiental fue terrible, ya que los garimperos cargaban bolsas al hombro hasta el área de proceso, donde se utilizaba cianuro para separar el oro de baja calidad de los demás minerales, descartando los residuos en el río.

La fiebre del oro brasilera

Todo terminó como podía esperarse desde un principio, la gente desilusionada y explotada abandonando los garimpos en masa, dejando pueblos fantasmas a su paso, ecosistemas completamente destruidos y un legado de los bajo que puede llegar la miseria humana.

Cazando pitones con el cuerpo como cebo

En la que debe ser la más escalofriante técnica de caza en el mundo, capturada por las cámaras del documental Les Chasseurs de Pythons, vemos como cazadores furtivos de pitones en África utilizan una técnica tradicional para sacar a una pitón de varios metros de su escondite. Para el mismo se prepara un ungüento de raíces y luego se envuelve un pierna, que será el cebo, en tela. Tras introducir la pierna en el nido, con una serie de movimientos se ceba al reptil para que ataque y devore la pierna. Tras esto, el hombre es jalado y la pierna es removida del interior de la pitón cortando a la serpiente longitudinalmente.

La serpiente en cuestión puede verse en detalle en la imagen cabecera, y se trata de una pitón africana de roca, las cuales, si bien no son venenosas, crecen en gran tamaño y son una de las especies de serpiente más agresivas que se conoce. Suele encontrarse en el oeste y el centro de la África Sub-sahariana.

La espectacular fotografía del MV Erika siendo tragado por el mar

El hundimiento el tanquero de bandera maltesa MV Erika no fue solamente famoso por haber causado el peor desastre ambiental en la historia de Francia, sino que además fue el suceso que produjo una de las más espectaculares fotografías en la historia de la náutica, debido a que el accidente llevó a que la mayor parte de las 31 mil toneladas de crudo que transportaba se amontonen en la proa, volteando al barco a través de su linea de longitud y prácticamente inclinándoos verticalmente. Todo esto capturado por la cámara de uno de los rescatistas que sobrevolaba en helicóptero el área del accidente.

Naufragio del MV Erika

Un barco revolucionario para su era, utilizaba 10% menos de acero que barcos similares. Ventaja que eventualmente se convirtió en su talón de Aquiles.

Una fascinante familia de gorilas espalda plateada

Gorila espalda plateada en RuandaHoy pude ver una de las mejores exhibiciones fotográficas sobre gorilas alguna vez realizadas. Se trata del trabajo realizado por los usuarios de Flickr youngrobv (Rob & Ale). Quienes aprovechando un viaje a Ruanda en la región del monte Sabyinyo en Virunga, lograron entrar en contacto con una amistosa familia de gorilas espalda plateada. Realmente, las expresiones faciales de estos magníficos animales son capaces de romper la frontera entre humanidad y mundo animal para acercarnos aun más con nuestros primos biológicos. Definitivamente, en varias de las imágenes, estos gorilas me resultan más humanos que algunas de las personas que conozco.

Visitar la galería.

 

La triste situación de los gorilas
Una razón más para luchar por los derechos de estos espectaculares animales que durante milenios vivieron pacíficamente en las montañas Virunga y que actualmente se encuentran siendo masacrados y exterminados hasta su extinción a causa de los conflictos políticos en el Congo y Ruanda. Muchas veces, grupos de rebeldes ingresan al hábitat de los gorilas y literalmente los toman de rehenes para evitar que el ejército los persiga. En este enlace encontrarán mucha información al respecto (atención, imágenes crudas de la matanza)

El hombre que por error erradicó a los conejos europeos

El profesor de la Academia de Medicina Francesa Paul Felix Armand-Delille pasaría a la historia no solo por sus gigantescos aportes al campo de la bacteriología, sino porque además, en un acto totalmente sin intención, sería el responsable de prácticamente erradicar a los conejos de Europa en la década del 50.

Armand-Delille era ciertamente un héroe en Francia gracias a sus estudios sobre la malaria en las trincheras de la Primer Guerra Mundial. Estudios que le valdrían un gran reconocimiento. Durante años ejercería como profesor en la Escuela de Medicina de Paris, donde se especializaría en enfermedades infecciosas en niños. Pero, y a pesar de su prestigiosa carrera, sería durante sus años de jubilado en los que, y por desgracia, se volvería mundialmente famoso o, mejor dicho, infame.

Conejo europeo

Ya jubilado, comenzaría a dedicarse a una vida más tranquila y cercana a la naturaleza, en la cual pasaría considerable tiempo en el campo. Territorio en el cual descubriría el problema que significaban las plagas de conejos al agro de su país. Su incesable mente lo llevaría a intentar buscar una solución, y así llegaría a su conocimiento la efectividad que la inserción del virus causante de la Mixomatosis había tenido en Australia para controlar dichas plagas.

Debido a su gran prestigio se le permitiría prácticamente hacer lo que quisiese sin que nadie le hiciera muchas preguntas, razón por la cual en 1952, y tras haber conseguido las muestras del virus, procedería a introducir la Mixomatosis en dos conejos que depositaría en un área cultivable de 3 km² perteneciente a la finca del Chateau Maillebois. Armand-Delille eligiría esta finca convencido que la misma, debido a su geografía, era óptima para realizar una prueba contenida, sin riesgo alguno de causar una epidemia.

Pero el científico estaba equivocado, no solo en la efectividad del virus en los conejos europeos, que resultó ser más lenta, por lo que los conejos vivían más y podían contagiar el virus a mayor cantidad de individuos antes de morir, sino en la capacidad de la finca para contener a los conejos, ya que a solo cuatro meses de la pruebas, múltiples casos de infección por Mixomatosis se reportaban en toda la nación. Un año después de la prueba original, más de un 45% de los conejos de toda Francia habían perecido. Al poco tiempo, casos comenzaron a reportarse en el Reino Unido, Italia, España, Holanda y prácticamente toda Europa. El desastre sería tal, que para la temporada de caza de 1956 y 1957, los reportes indicaban que la población de conejos en Europa había disminuido entre un 95 y 98%.

Armand-Delille, anteriormente aclamado científico, se convertiría en villano, siendo enjuiciado y multado con una pena de 5 mil francos. No obstante, el profesor se convertiría en el ídolo de los campesinos, quienes, mediante Bernard Dufay, el director general del Departamento de Bosques y Ríos, le condecorarían con una particular medalla. medalla que en una cara tenía su la figura del profesor y en la otra un conejo muerto.

Hoy en día, no obstante, se cuestiona si la culpa fue enteramente del profesor, y se sugiere, como en el caso de la infección en las poblaciones del Reino Unido, que pudo haber más de un foco intencional de infección. De hecho en el Reino Unido en 1954 se debió penar con una ley la infección intencional de poblaciones de conejos con el virus.

Lince ibéricoY los pobres linces ibéricos
Por supuesto, otra vez la alteración humana del medio ambiente tiene resultados desastrosos. Otra de las víctimas indirectas del virus sería el lince ibérico, cuya dieta se basaba en un 93% en conejos durante el verano. Estos magníficos felinos verían sus números reducidos en gran medida y técnicamente extintos en Portugal. Prestar atención al gráfico del enlace, el cual mide la población de los linces ibéricos desde los 60s (período en el que comenzó el censo) hasta el presente, y tengan en cuenta que para ese entonces, el comienzo del censo, lo peor ya había pasado.

Enlaces relacionados
Un interesante artículo (en inglés) de la Universidad Nacional de Australia sobre las investigaciones de la Mixomatosis desde 1953 hasta 1967, incluido el trabajo de Delille.

Cuando en el cielo hay “más de un sol”

Ya habíamos hablado sobre parhelios muy a la ligera hace algunos meses, pero hoy, un video que pude encontrar gracias a Stumble Upon me lleva a retocar el tema. Un parhelio es, como su nombre en griego lo indica, un fenómeno óptico por el cual creemos ver más de un sol en el cielo -para: al costado; helios: sol-. El mismo, ocurre cuando las nubes de tipo cirro, es decir nubes conformadas en gran medida por numerosos cristales de hielo, y distribuidas en largas bandas a lo largo del cielo, refractan y reflejan la luz solar formando grandes halos y dando la ilusión de estar viendo más de un sol en el cielo. El video a continuación tuvo lugar en Shubarkurduk, Kazajistán.

Los parhelios eran muy bien recibidos por los marinos y viajeros de tiempos pasados, que usualmente, antes de emprender sus viajes, buscaban en los cielos indicios del clima -algo que se ha perdido con la llegada de los reportes meteorológicos.- Ya que las nubes de tipo cirro, pertenecientes al grupo de tipo Atlas, por regla general indican buen tiempo.

Realmente, los parhelios, son sin duda alguna uno de los fenómenos más bellos vistos en nuestro planeta. Algunas imágenes:

Parhelio en la AntárticaParhelioParhelio

En varias otras oportunidades ya hemos hablado sobre fenómenos ópticos en los cielos. Recordarán, o no, si visitan recientemente el sitio, el artículo sobre Arco iris singulares y el artículo sobre distintos tipos de espejismos.

La muerte del mar Aral y los barcos del desierto

Alberto me hizo conocer algo tan trágico como llamativo. Ver un barco en el desierto es una vista digna de haber sido sacada de una película de ciencia ficción.

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No obstante, en el desierto cercano al mar de Aral, Kazajistán, esta no es una visión fuera de lo común. Ya que desafortunadamente, a causa de las terribles acciones contra la ecología que la Unión Soviética cometió en el área al cambiar el curso de los dos ríos que alimentaban a dicho cuerpo de agua, se llevó a que el mismo hoy día se esté “contrayendo”, y varios barcos que en el pasado se habían hundido o habían sido abandonados en sus aguas fuesen quedando expuestos en este nuevo desierto formado a partir de la desaparición de las aguas.

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1196-5.jpgAlrededor de los años 60, el mar perdió la mayor parte de su suministro natural de agua, totalizando una pérdida de 25 a 55 kilómetros cúbicos por año. Razón por la cual el mar de Aral perdería unos 20 centímetros promedio por año a partir de 1961 y continuaría así hasta 1971. Las cosas no mejorarían a partir de aquí, y durante los 70s esa cifra se triplicaría. Convirtiendo la zona adyacente de un árido desierto.

Desafortunadamente, los entre 30 y 35 mil kilómetros cuadrados de arenas de alto contenido salino expuestas por la desaparición del mar, actualmente están probando ser un desastre ecológico aun mayor, ya que son arrastradas por el viento en un radio de 200 kilómetros, arruinando así otras áreas cercanas de cosecha y causando grandes pérdidas. Se ha detectado su presencia hasta en los Himalayas.

Enlaces relacionados
A vista de Google, una vista aérea de los barcos.
-Varias imágenes y un artículo sobre el impacto ecológico de la desaparición del mar.
– Galería de imágenes de la Aral Sea Expedition.
Así desaparece el mar Aral (un video realmente desagarrador que vale la pena ver presentado en Visión Beta)

Los lugares más contaminados del mundo

Linfen, la ciudad peor contaminada

China se lleva todos los “honores” con respecto a la contaminación ya que posee, según la intensiva investigación del Banco Mundial, 16 de las 20 ciudades más contaminadas del mundo. Ocupando el primer lugar se encuentra la ciudad de Linfen en la provincia de Shanxi la cual permanece los 365 días del año cubierta por una niebla de smog que solo permite ver a unos pocos cientos de metros de distancia. Esta tragedia tiene origen en la zona industrial de la ciudad, la cual descarga sus contenidos directamente sobre el río convirtiéndolo en una especie de pasta densa imposible de beber o utilizar. Como si desechar los restos químicos y orgánicos de cientos de fábricas en el río no fuera poco también están las cientos de chimeneas encontradas incluso en zonas urbanas, las cuales han logrado que las copas de los árboles estén cubiertas por copos, solo que no de nieve sino de cenizas.

Citarum, un río sobre el que se puede caminar

Aunque cueste creerlo hay un río más contaminado que el que cruza a Linfen. Este es Citarum en Indonesia el cual hace unos años era un río de pescadores, sin embargo hoy en día es el tiradero público de 9 millones de personas y gran cantidad de fábricas. Pero qué tan contaminado puede estar, bueno la respuesta es simple y gráfica: en algunas partes es tan denso que puede caminarse sobre su superficie sin problemas. Incluso visto desde la orilla, como pueden observar en las imágenes, es imposible saber que debajo de toda esa enorme cantidad de basura se pueda encontrar agua. Agua que los pobladores utilizan para cocinar y beber…

Dzerzinsk:
La región de Dzerzinsk tuvo la desgraciada suerte de ser huésped de una planta soviética de producción de armas químicas denominada “Himmash”. En esta región habitada por más de 300 mil personas es normal, aun hoy en día, encontrar enterrados contenedores del mortal gas VX, gas Sarin, gas mostaza y decenas de químicos orgánicamente persistentes. Esto ha causado un “genocidio silencioso” ya que los habitantes de Dzerzinsk viven en promedio unos 42 años en el caso de los hombres y unos 47 en el caso de las mujeres. Esta trágica estadística no es de extrañar ya que un análisis realizado por la Organización Mundial de la Salud ha revelado que en ciertas zonas de la región la cantidad de químicos peligrosos supera unas 17 millones de veces el nivel considerado como “seguro”.

Mailuu-Suu
Esta región de Kirguistán fue durante varios años el centro de una base de refinamiento de uranio de la Unión Soviética. Si bien al día de hoy la planta está en desuso unos aterradores 1,96 millones de metros cúbicos de uranio permanecen enterrados en distintas partes del densamente poblado Valle de Ferghana. La falta de preocupación por parte de los políticos de la URSS llevó a que la planta se construya sin un sistema de almacenamiento de uranio eficiente ni un mecanismo de contención de desechos seguro, por lo que al día de hoy siguen ocurriendo accidentes como el reportado por el periódico Obschestvenny Reiting en Abril del 2006 cuando más de 300 mil metros cúbicos de material radioactivo se mezclaron con las aguas del río más importante de la región. Según la rama para Oriente Próximo de la Cruz Roja la cantidad de casos de cáncer en la región está “fuera de escala” comparado al resto del mundo ya que por lo general los campesinos no tienen otra salida que utilizar el agua altamente irradiada de los ríos para regar sus cosechas.

Norilsk

La ciudad de Norilsk es quizás la más aterradora de todas ya que fue fundada en 1935 en Siberia con el solo propósito de servir como campo de trabajos forzados para enemigos polítcos. Debido a que ser prisionero de un gulag equivalía a estar sentenciado a muerte, las autoridades nunca pusieron mucha atención a las normas de seguridad y al bienestar de los trabajadores, razón por la que al día de hoy decenas de metales pesados, isótopos radioactivos, y contenedores con gases venenosos se encuentran en la región ya sea flotando en los ríos o enterrados en las napas subterráneas. Desafortunadamente en el presente 134 mil personas que habitan el área sufren el nefasto legado de las operaciones mineras en Norilsk durante la Guerra Fría. Según la Organización Mundial de la Salud al día de hoy Norilsk produce mayor cantidad de recién nacidos con deformidades que Hiroshima dos décadas después de la bomba nuclear. Como puede verse desde Google Maps la zona es prácticamente carente de vegetación y las zonas con agua varían en su coloración del negro al verde.

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El bosque peor contaminado del mundo, donde los árboles se tornaron de color rojo.

La mina más profunda y mortífera del mundo

En Sudáfrica existe una mina cuyo paisaje es digno de una película de ciencia ficción, un lugar donde infinidad de corredores y cavernas se conjugan entre si formando la mina más profunda y ciertamente una de las más mortíferas del planeta.

Con sus imponentes 3585 metros de profundidad la mina de East Rand se coronó como la mina más profunda jamás cavada. Constituida en sus primeros tramos por aberturas naturales, las cuales fueron aprovechadas por los primeros mineros, la mina se fue extendiendo gradualmente con el pasar de los años hasta abarcar cientos de kilómetros en túneles. Sin embargo, aun más sorprendente que su red de túneles son sus condiciones internas: A los 3 mil metros de profundidad la roca se mantiene constante a una temperatura 50ºC, esto, sumado al calor liberado por las maquinarias de excavación, hace que sea normal trabajar a temperaturas de 65 grados centígrados. Debido a que es imposible trabajar en estas condiciones un monumental sistema de refrigeración capaz de producir entre 15 mil a 20 mil bloques de hielo debe emplearse. Junto al hielo también se bajan miles de litros de agua por minuto, ya que los obreros deberán consumir una cantidad excesiva de líquido en pos de evitar la deshidratación. Como si ya el calor no fuera poco debemos sumarle la presión, a estas profundidades el mismo peso de la roca ejerce varios cientos de toneladas de presión por metro cuadrado. Irónicamente el enfriar las herramientas aumenta la probabilidad de producir un efecto denominado “rock burst” -el cual ocurre cuando la “cara” de una roca es extraída y el cambio de temperatura más la liberación de presión en las rocas vecinas logra fracturar violentamente las rocas aledañas liberando esquirlas mortales-, dicho fenómeno es responsable de varias muertes al año.

Si bien la cantidad de muertes es astronómica comparada con otras industrias pesadas, y las condiciones laborales producen efectos permanentes en los trabajadores, la paga, que supera los varios miles de dólares, hace que un puesto como minero en estas instalaciones sea muy codiciado y siempre exista personal nuevo para reemplazar al saliente.

De todas maneras East Rand ni se acerca a la excavación científica de Kola.

La cacería sin cuartel del búfalo que casi lo lleva a su extinción

El bufalo americano -que en realidad es un bisonte- es un magnánimo bovino de porte y aspecto sorprendentes. Desgraciadamente su carne y pelaje más allá de protegerlo de los crudos inviernos lo convirtieron en la presa predilecta de cazadores inescrupulosos. Se lo persiguió a tal punto que estuvo a punto de extinguirse tanto en Europa como en América.

De todas maneras, es muy difícil, a causa de lo limitado de nuestros cerebros, comprender cuantitativamente qué significa “se lo cazó hasta casi extinguirse”… Afortunadamente existen las imágenes para ayudarnos a comprender. La siguiente imagen fue tomada a mediados de 1870 y es literalmente una montaña de cráneos de bisontes. Montañas como esta se juntaban una vez por semana y luego eran trituradas para ser utilizadas como fertilizantes.