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Navegando por el río más contaminado del mundo

En China existe un río que cruza el distrito industrial de Linfen y que está trayendo más de un dolor de cabeza a los políticos locales. El mismo es utilizado por distintos organismos ambientales y críticos como un símbolo de la contaminación desmedida producto del crecimiento industrial frenético que ha experimentado el país asiático durante los últimos 30 años. No obstante, y aunque cueste creerlo, hay un río que se encuentra en peores condiciones.

Este es Citarum en Java Occidental, Indonesia y cuyo recorrido de 300 kilómetros se transforma en el basurero público de más de 15 millones de personas y un sin fin de pequeñas fábricas de producción local que arrojan todos sus desperdicios al agua. Sólo en deshechos hogareños el río recibe más de 2500 metros cúbicos de basura a diario, y a eso se le deben añadir los deshechos arrojados por los cientos de talleres textiles, principal motor económico de la región, que tiran todo tipo de tinturas y productos químicos al agua, incluidos productos tales como arsénico y mercurio, utilizados para el tratado de telas.

La contaminación del río es un fenómeno relativamente reciente, ocurriendo en su mayor parte y de manera frenética durante los últimos 25 años; lo que ha empujado a los otrora pescadores a volcarse a la recolección informal de residuos para sobrevivir (los cuales venden a distintos depósitos al terminar el día por una cantidad de dinero miserable). El agua contaminada, de un hedor putrefacto y color marrón es, al igual que el agua del Ganges en la India, utilizada por la mayoría de la población para bañarse, cocinar y además beber. Además de las zonas rurales de Java, el río también suministra el 80% del agua que se consume en Yakarta, capital de Indonesia. Sin embargo, como es de esperar, debido a la fuerte desigualdad social las áreas de mayor poder adquisitivo poseen sus propias plantas de purificación agua.

La ciudad más alta del mundo

La RinconadaEl planeta tiene muchos lugares extremos, y La Rinconada es ciertamente uno de ellos. Ésta pequeña ciudad ubicada en el altiplano Peruano, más precisamente en el distrito de Ananea de la provincia de San Antonio de Putina, región de belleza única repleta de lagos, cascadas de montaña y montañas glaciares, se halla el que es quizás la ciudad más extrema del mundo, La Rinconada: una ciudad ubicada a 5.400 metros de altura sobre el nivel del mar, hogar permanente y temporal para más de 35 mil personas.

Esta pequeña ciudad se halla bajo el glaciar La Bella Durmiente, y es generalmente habitada por mineros y otros trabajadores de montaña que viven en dicho lugar durante la temporada de trabajo y luego bajan a la ciudad de Juliaca ubicada a más de 200 kilómetros durante la temporada de nevadas, ciudad que también es el único punto de acceso a La Rinconada y desde la cual suelen salir buses hacia la mina. La industria principal es la extracción de oro, altamente contaminante, pero con salarios lo relativamente altos como para justificar el que los mineros opten por vivir bajo semejantes condiciones y arduas carencias.

La Rinconada

Ciertamente no es fácil vivir en en ella, con una temperatura promedio de 1°C y un nivel anual de lluvia que ronda los 710mm, la altura de este centro urbano hace que los lugares adyacentes carezcan de caminos, por lo que es muy común viajar con picos de mano y cruzar la montaña clavando el pico como soporte cruzando a través de las montañas.
Oro en La Rinconada

Lago de la RinconadaPor desgracia, el carácter minero de la ciudad y todas las áreas circundantes ha llevado a generar un gran nivel de contaminación en la naturaleza local, y sobretodo el lago cercano, principal fuente de agua en la zona, el cual antaño era puro y poseía gran cantidad de peces. Hoy en día se encuentra contaminado con altos niveles de antimonio y mercurio y ya sin peces. Otro gran problema además son los altos niveles de basura que se suelen acumular durante las temporadas de nieve, debido a la falta de recolección de residuos los mismos suelen acumularse en pozos cercanos a la ciudad, contaminando la tierra.

La Rinconada

La mina a cielo abierto que devora a una ciudad

Cerro de PascoYa hemos hablado en un par de oportunidades sobre impresionantes minas a cielo abierto (Mirnyy, una de las más profundas del mundo y la Diavik Diamond Mine, uno de los paisajes más raros del planeta Tierra). No obstante, hoy es el turno de la mina Tajo Abierto Raúl Rojas, la cual no es sólo una curiosidad más sino que se trata de un proyecto minero que está saltando a la fama por devorar activamente a la ciudad peruana de Cerro de Pasco. Esta aseveración no es figurativa, sino que literalmente a medida que se extienden las operaciones mineras, es decir la mina crece en tamaño, partes de la ciudad van siendo completamente devoradas por un gigantesco pozo alimentado por codicia desmedida y falta de escrúpulos. Al 2010 más de un 50% de la ciudad ha sido destruida.

Si bien la extracción principal es el zinc, de la misma se extraen secundariamente otros tipos de costosos minerales como plata, tungsteno y cobre. Debido a ésto, y a pesar de las reiteradas quejas elevadas por varios grupos de interés público que intentan defender los derechos de los setenta mil habitantes de ésta ciudad, las autoridades han hecho muy poco, si no es que nada, por poner límite a las actividades nocivas de la mina. Actividades entre las que no sólo se encuentra el destruir regularmente partes de la ciudad, sino que además la población local debe exponerse diariamente al intenso ruido de las explosiones que tienen lugar con el fin de ablandar el suelo a excavar, la falta de agua -el 80% del agua potable de la región está destinado para la mina- y la contaminación general del aire y las plantaciones locales.

Cerro de Pasco

La mina entre todas sus secciones posee una extensión de casi dos kilómetros (norte-sur) por un kilómetro y medio (este-oeste) y una profundidad de 400 metros en su punto más profundo, y actualmente se están estudiando nuevas ampliaciones mucho más extensivas ya que estudios recientes han demostrado la existencia de mineralización en profundidad.

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Entrevista en la cual se detalla el atropello que sufren los habitantes de la ciudad.

La bomba cuyó gigantesco cráter creó una represa

De todos los proyectos de ingeniería alocados y completamente incomprensibles a lo largo de la historia los denominados como PNE fueron quizás los más extremos. Las siglas PNE provienen del término en inglés dado a llamar como ‘peaceful-nuclear explosions’ -explosiones nucleares pacíficas-, y hacía referencia a explosiones nucleares con objetivos no bélicos permitidas, hasta cierto punto, por los tratados de no proliferación nuclear. Estos “experimentos” tuvieron su auge principalmente durante los años sesenta, cuando la posibilidad de utilizar bombas nucleares para acelerar y/o abaratar la construcción de canales artificiales, puertos y viaductos era considerada como una opción bastante racional. Increíblemente, muchos de estos proyectos lograrían trasladarse de los tableros de los ingenieros a la realidad.

La represa Chagan
Prueba ChaganEste proyecto tuvo lugar en el año 1965, cuando los soviéticos detonaron subterráneamente una bomba de 140 kilotones en el lecho seco del lago Chagan, cerca de la región de Semipalatinsk, Kazakstán. La intención tras la explosión no fue la de probar un nuevo tipo de armamento o enviar un mensaje a Occidente, sino que se trató de un proyecto de ingeniería agronómica con el cual se buscaba generar un gigantesco cráter con el fin de, dadas las condiciones, crear una represa que mantuviese el flujo de agua de un río cercano durante la primavera. Algo que resultaría ser todo un éxito ya que la explosión daría un cráter de 408 metros de diámetro y 100 de profundidad al hundir el lecho seco del antiguo lago Chagan.

Tras la explosión un enorme lago de unos 10 millones de metros cúbicos se formaría tras el borde del, y varias divisiones de grupos de excavadores soviéticos (la gran mayoría ignorantes de la peligrosidad de la región) utilizarían maquinaría pesada para crear un canal que permitiese al flujo del río desembocar en este nuevo lago artificial.

Lago Chagan
El lago-cráter hoy es fácilmente visible desde las alturas.

El proyecto Charriot y el programa Plowshare
Project CharriotEl Proyecto Carroza fue un bizarro y mal logrado intento de los Estados Unidos por crear un puerto artificial en el cabo de Thompson ubicado en el estado de Alaska.Para el mismo, según se planeaba, se utilizarían una serie de bombas termonucleares detonadas en cadena. Si bien este intentaba pertenecer al conjunto de explosiones nucleares pacíficas del programa Plowshare (programa para el cual se detonarían veintiocho bombas atómicas con fines no bélicos), el mismo, sería abortado cuando una serie de estudios revelarían que se alteraría dramáticamente el modo de vida de las poblaciones de esquimales a lo largo del cabo. Si bien las explosiones no se serían concretadas, por desgracia, a causa de una subestimación cometida por los científicos sobre la capacidad de la tundra para retener radiación, una considerable cantidad de material radioactivo sería desperdigado por el área y absorbido por el suelo contaminando varias partes del cabo con radiación.

Si bien el proyecto Charriot nunca fue completado varios otros proyectos del programa Plowshare si verían su conclusión. Como por ejemplo la prueba Sedan, la cual tenía como objetivo el estudiar el efecto de explosiones nucleares para su uso en minería. Para la misma se emplearía un dispositivo de de 104 kilotones que sería detonado a 194 metros de profundidad. Como resultado, se crearía un cráter de 390 metros de diámetro y 100 metros de profundidad. Curiosamente otra vez la falta de estudios previos por parte de los estadounidenses haría que no calcularan bien la altura de la nube de arena radiactiva levantada y como resultado unas 13 millones de personas, un 7% de la población estadounidense en ese entonces, sería expuesta a niveles de radiación anormales.

Cráter Sedan Cráter Sedan

A bailar con la Danza de San Juan

De todos los fenómenos sociales e histerias masivas habidas y por haber es quizás la Danza de San Juan la más increíble de todas. Transcurrido principalmente en Europa continental durante finales del siglo XIII y principios del XVIII, la Danza de San Juan describe un fenómeno en el cual cientos, y en oportunidades hasta miles, de personas comenzaban frenéticamente a danzar de manera ecléctica, es decir, no tratándose de ningún tipo de danza en particular sino más bien de movimientos enloquecidos. Si bien hoy en día no existe una opinión final sobre las causas que llevaban a las distintas epidemias de baile, las opiniones con mayor peso se basan a partir de envenenamiento con cornezuelo, hongo parásito del género Claviceps, famoso por su capacidad para contaminar hierbas secas y cereales mal almacenados y cuyos efectos son, a grosso modo, parecidos a los causados por el LSD.

Epidemia de baile

Obviamente, la creencia contemporánea del Medioevo llevaba a asumir que se trataba de posesiones demoníacas, por lo que distintas cadenas de oración eran organizadas para intentar curar a los “poseídos”. En varios casos, como documenta en el episodio a continuación el historiador alemán Justus Hecker, se contrataban músicos esperando que la música calmara y curara a los danzantes quienes, tras varias horas de movimiento continuo, colapsaban del cansancio para despertar “desposeídos” de sus demonios. Aunque, y de todas maneras, eran pocos los que lograban despertar ya que la mayoría moría a causa de paros cardíacos o de las convulsiones que sufrían. Si bien algunas de las plagas de baile fueron las de Aachen en el siglo XIV y la relatada en las Crónicas de Kleinkawel. No obstante, ninguna se compara a la que tuvo lugar en el siglo XVI en Estrasburgo.

La plaga de 1518
2La epidemia del baile de 1518Esta fue, sin duda alguna, la más espectacular en dimensión y mortífera de todas. Con más de 300 muertes contabilizadas, tuvo lugar en Julio del año ya mencionado cuando una mujer llamada Troffea, según recuentos de la época, comenzara a bailar frenéticamente sin explicación alguna en las calles de Estrasburgo, Sacro Imperio Romano -Alemania- en ese entonces y actualmente perteneciente a Francia. Si bien el baile de Troffea causaría curiosidad y comentarios mal intencionados entre los lugareños, menos de una semana después de lo ocurrido más de 34 personas serían contabilizadas como “enloquecidas por el baile.” Número que crecería rápidamente ya que menos de 20 días después del primer caso el número de danzantes superaría los 420 “participantes”. Número que no reduciría con el pasar de las semanas, sino todo lo contrarío.

Sin embargo, lo espectacular del caso no fue en si mismo el tamaño de la epidemia sino las medidas tomadas por las autoridades. Tas consultar con varios “expertos” se llegaría a la conclusión de que la única cura era el dejar bailar a la gente hasta que esta se harte de hacerlo. Razón por la cual no sólo el mercado principal de la ciudad sino que además dos salones de fiestas serían abiertos y llenados con “danzantes”. Lugares que, a su vez, eran dotados con músicos pagos por el gobierno para animar el baile. Si bien las intenciones de las autoridades no eran malas, y buscaban encontrar una cura para los afectados, esto, al final, tuvo como resultado la muerte de cientos de personas, ya que los “danzantes” se movían frenéticamente hasta, literalmente, morir del cansancio.

Hacia la derecha puede verse un grabado del gran Hendrick Hondius realizado a mediados del siglo XVII en el cual vemos ilustrado lo ocurrido basado a partir de un tercero, según se cree, a partir de otra epidemia de danza. Esta ocurrida en Flanders a mediados del siglo XVI. No casualmente estos acontecimientos ocurrían por norma general durante el verano y la primavera, cuando el calor favorecía el crecimiento del hongo.

El error de vuelo que arrojó cuatro bombas termonucleares sobre España

Bombas de los palomaresLa Guerra Fría fue un tiempo caótico en la historia de la aviación. Ya que tanto Occidente como la Unión Soviética debido a la doctrina de “venganza inmediata” mantenían constantemente flotas de bombarderos armados con bombas nucleares con el fin de, en caso de un ataque enemigo, ser capaces de contraatacar efectiva y rápidamente con un ataque nuclear devastador. No es casual entonces que la perdida de bombas atómicas se hiciera un problema regular entre ambos bandos. Siendo quizás el tratado a continuación el más impresionante de todos.

Era el 17 de Enero de 1966 y un bombardero B-52G sobrevolaba el Mediterráneo cerca de la municipalidad de Cuevas del Almanzora mientras se encontraba realizando una tarea de acoplamiento con un avión cisterna KC-35 con el fin de abastecerse de combustible. Pero un error por parte de las tripulaciones llevó a que el acople no fuese exitoso causando una colisión entre ambas naves que derivaría en un incendio aéreo y terminaría con la explosión del avión cisterna y la precipitación a tierra del bombardero. Partes del fuselaje y su mortal cargamento de bombas termonucleares lloverían en la región.

U.S.S. Petrel junto a una de las bombas de PalomaresDe las cuatro bombas tres caerían sobre tierra y otra en el mar. Si bien la última no causaría ningún daño, dos de las caídas en tierra llegaron a detonar sus explosivos, siendo sólo gracias al sistema de seguridad interno de los artefactos que las mismas no fueron capaces de causar una reacción nuclear en cadena. Sin embargo, esta explosión sería suficiente como para desperdigar el plutonio contenido en las bombas dentro de un aérea de 2 kilómetros cuadrados, convirtiendo a las mismas en bombas sucias (bombas que liberan material radioactivo).

Rápidamente tras lo ocurrido varios equipos de recuperación y descontaminación estadounidenses se harían presentes, con una inicial y fallida intención de mantener el suceso bajo extremo secreto. Si bien las tres primeras bombas serían recuperadas rápidamente, la cuarta, caída en aguas costeras, permanecería en el misterio. En su búsqueda primeramente se utilizaría una nueva técnica estadística para intentar localizarla en las áreas más probables, pero tras varias semanas los intentos resultarían infructuosos, siendo localizada finalmente gracias al relato de un pescador que la vio caer mientras se encontraba navegando con su pequeño bote. El pescador, llamado Francisco Simó Orts, se volvería famoso y sería conocido de allí en más como Paco el de la bomba.

Intentando limpiar la imagen de PalomaresPor supuesto que el incidente no le saldría barato a los Estados Unidos, ya que cuatro días más tarde el gobierno español cancelaría definitivamente el permiso de vuelo a aviones pertenecientes a la OTAN sobre España y el Estrecho de Gibraltar. En conjunto a ésto agentes soviéticos organizarían protestas en embajadas con el fin de atraer a los medios internacionales a reportar lo ocurrido. Si bien se retiraron toneladas de tierra contaminada, incluso hasta el día de hoy aun continúan registrándose fuertes niveles de radiación en las aéreas cercanas a Palomares. Llegándose en el 2006 a un nuevo acuerdo entre España y los Estados Unidos para compartir los costes de descontaminación.

El hombre que por error erradicó a los conejos europeos

El profesor de la Academia de Medicina Francesa Paul Felix Armand-Delille pasaría a la historia no solo por sus gigantescos aportes al campo de la bacteriología, sino porque además, en un acto totalmente sin intención, sería el responsable de prácticamente erradicar a los conejos de Europa en la década del 50.

Armand-Delille era ciertamente un héroe en Francia gracias a sus estudios sobre la malaria en las trincheras de la Primer Guerra Mundial. Estudios que le valdrían un gran reconocimiento. Durante años ejercería como profesor en la Escuela de Medicina de Paris, donde se especializaría en enfermedades infecciosas en niños. Pero, y a pesar de su prestigiosa carrera, sería durante sus años de jubilado en los que, y por desgracia, se volvería mundialmente famoso o, mejor dicho, infame.

Conejo europeo

Ya jubilado, comenzaría a dedicarse a una vida más tranquila y cercana a la naturaleza, en la cual pasaría considerable tiempo en el campo. Territorio en el cual descubriría el problema que significaban las plagas de conejos al agro de su país. Su incesable mente lo llevaría a intentar buscar una solución, y así llegaría a su conocimiento la efectividad que la inserción del virus causante de la Mixomatosis había tenido en Australia para controlar dichas plagas.

Debido a su gran prestigio se le permitiría prácticamente hacer lo que quisiese sin que nadie le hiciera muchas preguntas, razón por la cual en 1952, y tras haber conseguido las muestras del virus, procedería a introducir la Mixomatosis en dos conejos que depositaría en un área cultivable de 3 km² perteneciente a la finca del Chateau Maillebois. Armand-Delille eligiría esta finca convencido que la misma, debido a su geografía, era óptima para realizar una prueba contenida, sin riesgo alguno de causar una epidemia.

Pero el científico estaba equivocado, no solo en la efectividad del virus en los conejos europeos, que resultó ser más lenta, por lo que los conejos vivían más y podían contagiar el virus a mayor cantidad de individuos antes de morir, sino en la capacidad de la finca para contener a los conejos, ya que a solo cuatro meses de la pruebas, múltiples casos de infección por Mixomatosis se reportaban en toda la nación. Un año después de la prueba original, más de un 45% de los conejos de toda Francia habían perecido. Al poco tiempo, casos comenzaron a reportarse en el Reino Unido, Italia, España, Holanda y prácticamente toda Europa. El desastre sería tal, que para la temporada de caza de 1956 y 1957, los reportes indicaban que la población de conejos en Europa había disminuido entre un 95 y 98%.

Armand-Delille, anteriormente aclamado científico, se convertiría en villano, siendo enjuiciado y multado con una pena de 5 mil francos. No obstante, el profesor se convertiría en el ídolo de los campesinos, quienes, mediante Bernard Dufay, el director general del Departamento de Bosques y Ríos, le condecorarían con una particular medalla. medalla que en una cara tenía su la figura del profesor y en la otra un conejo muerto.

Hoy en día, no obstante, se cuestiona si la culpa fue enteramente del profesor, y se sugiere, como en el caso de la infección en las poblaciones del Reino Unido, que pudo haber más de un foco intencional de infección. De hecho en el Reino Unido en 1954 se debió penar con una ley la infección intencional de poblaciones de conejos con el virus.

Lince ibéricoY los pobres linces ibéricos
Por supuesto, otra vez la alteración humana del medio ambiente tiene resultados desastrosos. Otra de las víctimas indirectas del virus sería el lince ibérico, cuya dieta se basaba en un 93% en conejos durante el verano. Estos magníficos felinos verían sus números reducidos en gran medida y técnicamente extintos en Portugal. Prestar atención al gráfico del enlace, el cual mide la población de los linces ibéricos desde los 60s (período en el que comenzó el censo) hasta el presente, y tengan en cuenta que para ese entonces, el comienzo del censo, lo peor ya había pasado.

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Un interesante artículo (en inglés) de la Universidad Nacional de Australia sobre las investigaciones de la Mixomatosis desde 1953 hasta 1967, incluido el trabajo de Delille.

Un queso tan apestoso que su venta es ilegal

Casu MarzuA pesar de ser un amante y aficionado de los quesos, con respecto al Casu marzu -queso podrido en castellano,- creo que lo pensaría dos veces antes de probarlo. Y no es para menos, ya que el mismo, originario de la bella Sardinia, es un pecorino -queso de oveja- cuyas condiciones de fermentación lo llevan a cubrirse de larvas Piophila casei -provenientes de la mosca del queso.- Es decir, estamos ante la presencia de un queso agusanado.

Si bien en la mayoría de los quesos la larva de la Mosca del queso es combatida, en el caso del Casu marzu, la misma es fomentada, llegando a ser incluso incorporada in situ por el maestro quesero. Posteriormente, tras asegurarse de la contaminación del queso, el mismo es dejado al exterior durante varios días y su fermentación concretada al cabo de tres meses.

De carácter muy fuerte y extremadamente tradicional -se debe comer en fetas muy finas acompañado de un pan muy fuerte denominado carta da musica, y un vino tinto de buen carácter y espirituoso,- siendo popularmente considerado como altamente afrodisiaco, el mismo ha sido declarado ilegal, siendo su venta fuertemente multada por las autoridades, ya que las larvas, capaces de saltar 15 centímetros cuando son molestadas, poseen una notable resistencia a los ácidos estomacales. No obstante, y por fortuna, el mismo puede aun ser conseguido en el mercado negro. A un alto precio claro.

La expedición cientifíca que ingresó a Chernobyl tras el desastre

Entre 1987 y mediados de 1991 un grupo de científicos ucranianos y rusos, a sabiendas de las consecuencias para su salud que esto traería, ingresarían al interior de Chernobyl con el fin de explorar el sarcófago y el estado del reactor accidentado y su combustible. Protegidos solo por trajes de cuerpo entero compuestos por varias capas de algodón y plástico.

Tras varios intentos fallidos por obtener imágenes del reactor número 4, una de sus perforaciones de las gruesas paredes de concreto reforzado de la cámara del reactor sería exitosa. El descubrimiento, como podemos ver en el video, realmente asombroso. El combustible se había transformado en un mineral al que denominarían en un primer momento como “chernobylite” que, distribuido en una manera muy similar a la lava volcánica por toda la sala del reactor, estaba compuesto a partir de combustible nuclear vitrificado, metal fundido, arena y concreto. En algunas áreas el nivel de contaminación era tal que la contaminación llegaba a unos 3400 roentgen por hora.

Un detalle muy interesante del video es el reloj de la sala de control, el cual se se detuvo exactamente a la 1:23 am, el tiempo exacto del accidente. Otro de los puntos de interés del video ocurre a partir del tercer minuto. Cuando el camarógrafo comenta la similitud de la sala del reactor con un campo minado, ya que cada paso presentaba una exposición de radiación distinta al estar el mismo inundado y plagado de restos de combustible nuclear. Para más información puede ver las siguientes fotografías del interior del reactor.

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Las heridas de Nevada

Semanas atrás leía un artículo sobre Wikimapia en la revista libre Neoteo. Si bien me resultó un concepto interesante fue hasta que me encontré con un mapa detallado de los cráteres de Nevada que pude ver su gran potencial.

Nevada test site
El Nevada test site, o sitio de pruebas de Nevada, es un lugar tan histórico como increíble. Una especie de paisaje post-apocalíptico reservado a películas de ciencia ficción, pero, sin embargo, muy real y a la vez aislado. En el mismo, durante la segunda mitad del siglo XX, y hasta bien entrados los 90s, tuvieron lugar todo tipo de detonaciones nucleares a manera de prueba. Muchos de los ensayos, debido a su carácter subterráneo, dejaron patentes “heridas” en la superficiedesértica. Es así que gracias a esta interesante entrada de Wikimapia, podemos observar un mapa en el cual se detallan algunos de los cráteres más notables.

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Al ver la imagen satelital tomada por el Landsat4 no pude dejar de pensar en la tan característica y agujereada superficie de un queso emmental, y si somos más quisquillosos, de un premier cru.

Pastel atómico
1136-4.jpgNo está de más este artículo para mencionar el singular sombrero de la Sr. Blandy el cual, convenientemente, utilizaría para cortar el “Pastel Nuclear” junto a su esposo, el Almirante Blandy. El mismo tuvo ocasión durante los festejos del Crossroads Project -tests nucleares marinos en los cuales se establecería el nivel de supervivencia y capacidad de operación de embarcaciones tras un ataque nuclear-. El pastel de crema y bizcochuelo a su vez sería suministrado por la US Navy.

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Una herramienta inmortal

1118-1.jpgEn el campo de los cultivos celulares, una línea celular establecida, o como muchos suelen llamarlas dada su naturaleza “inmortales”, es una línea celular que, debido a una manipulación de laboratorio, o en casos extraordinarios a causa de una mutación azarosa, adquirió la capacidad de proliferar indefinidamente. Es decir, dejan de ser afectadas por ese “tope natural” que es la “inhibición por contacto” -un mecanismo de control natural por el cual las células de un tejido, al entrar en contacto entre si, dejan de proliferar, evitando de esta forma destruir o dañar el tejido que conforman-. En efecto, estas líneas de células, a pesar de provenir de un organismo que muere o se degrada, logran vivir indeterminadamente mientras cuenten con los nutrientes necesarios para su desarrollo. Creciendo en capas. Un comportamiento similar en la naturaleza puede ser observado en los tejidos cancerosos, ejemplo por el cual vemos el por que de la necesidad de un mecanismo de control.

Estos cultivos establecidos o inmortales son de angular importancia en la biotecnología moderna, ya que permiten por ejemplo, entre otras cosas, la producción artificial del gen de la telomerasa, así como otras aplicaciones y herramientas de mucha importancia.

HeLa
1118-3.jpgEstas líneas establecidas eran toda una rareza en a principios de los 50s, y crear una línea celular inmortal de un tejido humano era la meta del Dr. George Otto Gey, un hombre que, como veremos, estaba dispuesto a todo. En Octubre de 1951, la vida de Henrietta Lacks, una mujer de 31 años, proveniente de una familia rural de Virginia, llegaría a su fin en el famoso Johns Hopkins Hospital tras una prolongada lucha contra un cáncer cervical. Durante el paso de Henrietta por el hospital, el Dr. Otto Gey, sin contar con autorización de la paciente o su familia, extraería durante los años, muestras de tejidos de la paciente que, tras estudiarlos, encontraría adecuados para su investigación.

A sólo tres años de la muerte de la mujer, su línea celular inmortal comenzó a ser producida en masa. De hecho, se convertiría en una herramienta fundamental en las investigaciones que permitiron a Salk desarrollar la vacuna contra la polio. Incluso viajaron al espacio, ya que la NASA utilizaría líneas celulares HeLa para probar si la gravedad 0 era perjudicial a los tejidos humanos. Posteriormente, sería utilizadas para la lucha contra el cáncer, el SIDA e incluso el testeo de cosméticos en tejidos humanos.

Curiosamente, esta herramienta no sólo trajo beneficios, sino que también disgustos, ya que su proliferación es tan exitosa que durante la mayor parte de los 80s y los 90s la contaminación con líneas HeLa en otros cultivos celulares era tan común y tan frecuente que llevó a la pérdida de millones de dólares y valiosos tiempos de investigación, al deber rearmar los cultivos. Tan grave fue esta contaminación que Walter Nelson-Rees diría que la contaminación con células HeLa era tan extensiva que posiblemente durante los últimos 30 años investigadores de todo el mundo pudieron haber trabajado con células HeLa sin saberlo, pensando que se trataba de otro tipo de cultivos celulares, arriesgando así la correcta lectura de resultados. Esto llevaría a una carrera de más de 10 años con el fin de encontrar un mecanismo de control e identificación eficiente. Para más información sobre esto último, pueden leer este apasionante artículo de New Scientist.

Por supuesto que en este mundo de hipocresía en el que vivimos, Gey, el científico que debió ensuciarse las manos para hacer posible esto, sería repudiado constantemente a lo largo de los años.

1118-4.jpgHelacyton gartleri
Hoy en día, y debido a su capacidad de proliferación, las líneas HeLa mutadas a partir del virus HPV -virus papiloma humano, es español se abrevia como VPH- son consideradas como el primer organismo en evolucionar de los humanos. Técnicamente se lo denomina como helacyton gartleri y es considerado un organismo al poder mantenerse por su propia cuenta. Su código genético posee el hallado en los humanos más el asociado con el tipo de cáncer del que fue extraído primeramente el téjido. No obstante, no todas las líneas HeLa son llamadas de esta manera.Y hay una considerable variación entre distintas familias de líneas cultivadas a lo largo de las décadas.

Los mineros de ácido sulfúrico en la isla de Java

 

Vía Reddit, llego a esta espectacular colección de imágenes sobre las actividades mineras que acontecen en el cráter de uno de los mayores volcanes activos en la isla de Java.

La actividad geológica del volcán creó un enorme lago con forma de copa, en el cual el agua es constantemente mezclada con grandes cantidades -cientos de miles de toneladas- de ácidos sulfúrico e hidroclorhídrico así como también sulfato de aluminio e hierro. de los cuales se calcula existen unas 40 millones de toneladas sólo mezcladas con el agua del lago. Esta mezcla y las aberturas subacuáticas, calientan la superficie del mismo a unos 60 grados Celsius, y el fondo puede alcanzar unos 200.

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No obstante, si bien ya el lago es todo un espectáculo, son las emanaciones de sulfuro puro que salen a manera de chorros de las aberturas en las paredes basálticas formadas por el volcán a orillas del lago -formaciones técnicamente denominadas como fumarolas-. De estas emanaciones, los trabajadores van a obtener el preciado mineral. Trabajo por el que recaudan 5 dólares diarios y por el cual deben pagar con un enorme deterioro a su salud. De hecho, según el artículo, el promedio de vida de estos trabajadores no supera los 30 años.

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Información técnica sobre la composición química del lago y los promedios de ácido en el mismo. (en ingles, traducción por Google aquí)

Maravillas del parque Yellowstone

La Gran Fuente Prismática
Grand Prismatic Spring, Yellowstone National Park, WyomingUna de las fuentes de agua más espectaculares del mundo tiene lugar en este famoso parque. Descubierta a finales del siglo 19 por un grupo de peleteros, la misma es un espectáculo de colores vívidos y brillantes. No obstante, su belleza externa es opacada por la maravillosa biología otorga esta característica. Las orillas de la laguna, caracterizadas por su color naranja, son en realidad una masiva biopelícula microbacterial de trillones de microorganismos pigmentados. Éstos seres unicelulares hallan un ambiente óptimo en el lugar debido a la temperatura y la gran cantidad de minerales encontrados en el agua de la fuente. El color de la biopelícula varía dependiendo de la Época, siendo verde en invierno y anaranjado el resto del año. Así mismo, el intenso calor en el centro de la fuente, hace que dicha parte se mantenga pura y de color azul brillante, dándole un increíble contraste visual con respecto a sus orillas.
La fuente ha sido protegida en los últimos años con distintos mecanismos de seguridad y un programa de concientización pública para evitar que se arroje basura hacia la misma.

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Old Faithful
El Old Faithful -Viejo fiel- es uno de los géisers más populares y reconocidos del mundo. Capaz de erupcionar 30 mil litros de agua hirviente a 55 metros de altura en sus erupciones máximas, el mismo es uno de los géisers más activos del mundo con unas 137 mil europciones registradas hasta la fecha.

Morning Glory
1075-4.jpgMorning Glory, nombrada por su similitud con la flor de mismo nombre, era hasta hace unos años una de las piscinas termales mineralizadas más puras del mundo. Desafortunadamente la inconsciencia de los turistas llevó a que varios de estos arrojen cosas a su interior. Los objetos taparon parte de las entradas subterráneas de la piscina llevando a una reducción de temperatura en la misma. Esta reducción, a su vez, llevó a que la piscina pierda su color brillante.
De todas maneras, al igual que con el Gran Prisma, las autoridades del parque han iniciado una fuerte campaña de concientización y multas hacia los infractores. Así mismo distintos esfuerzos de limpieza han dado grandes resultados, logrando destapar varias de las entradas subterráneas.